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NASA將出動機械手臂 把小行星巨石搬到月球軌道

美國航太總署將出動機械手臂,把巨石從小行星表面帶往月球軌道  source:wikimedia

NASA將出動機械手臂,把巨石從小行星表面帶往月球軌道。source:wikimedia

美國航太總署〈NASA〉計劃於2020年發射太空船前往鄰近地球的小行星,並利用太空船上的機械手臂抓取小行星表面的巨石,將它帶回月球軌道讓太空人進行探測。這個計劃被命名為「小行星重新定向任務」〈Asteroid Redirect Mission, ARM〉,太空人最後會在2020至2030年間將巨石的樣本帶回地球。

要在眾多小行星中挑選出最合適的研究對象並不容易,這顆小行星不僅位置要鄰近地球與月球,小行星的大小、行進速度、軌道等條件都必須設為參考指標。 NASA目前已將幾個小行星列為口袋名單,他們也預期在未來幾年找到更多合適的小行星。

當太空船抵達小行星後,機械手臂會先穩定於目標巨石的表面,再讓手臂上的「指頭」慢慢縮緊,讓超過兩千根的刺爪與巨石表面接觸,確保機械手臂能將巨石牢牢抓住。若要鬆開巨石,機械手臂只需解開牽動指頭的纜繩,巨石自然就會與機械手臂分離。不論是抓取或鬆開的步驟都不需依靠外力推動機械手臂,因此這項技術非常適合在微重力的狀態下使用。這些樣本將會被太空船送往靠近月球的軌道,而獵戶座〈Orion〉太空船上的太空人則會在2025年左右前去探測這些巨石。

小行星是太陽系生成時所遺留的物質,若這個計劃可以順利執行,讓太空人從太空帶回數量龐大的樣本,科學家們便可透過這些樣本,進一步探究太陽系的形成過程和地球上生命的起源。

至於這顆被移到月球軌道的巨石是否會對地球造成影響?NASA對此表示:他們會挑選能夠被地球大氣層燒毀的小型巨石,並將它安置在離月亮不遠的逆行軌道上,確保這顆巨石會乖乖待好,不會撞上地球。NASA副署長羅伯特•萊福特(Robert Lightfoot)也認為這項任務有助於探究讓小行星偏離軌道的方法,可以減少小行星未來對地球可能造成的威脅。

以下是NASA製做的任務模擬影片:

資料來源:

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泛科學特約編譯作者。一個很容易臉紅的女生,最想去的國家是印度。