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造成恐龍滅亡的真正兇手?

六千六百萬年前的小行星撞擊地球事件可能引發火山爆發。  source:Wiki

六千六百萬年前的小行星撞擊地球事件可能引發火山爆發。 source:Wiki

曾經稱霸地球的恐龍為什麼會在六千六百萬年前滅亡?科學家對於這個問題的看法主要分成兩派,一派認為當時撞擊地球的小行星是導致恐龍滅亡的主因,另一派則說火山爆發才是殺害恐龍的真兇。近期一份刊於《The Geological Society of America Bulletin》的研究則提出了一個兼顧兩派說法的見解,研究指出,小行星和火山都是促成恐龍滅亡的兇手,該研究也列出諸多證據,證明小行星撞擊地球、火山爆發和物種大滅絕之間的因果關係。

六千六百萬年前,一顆小行星落在墨西哥的猶加敦半島,導致恐龍大滅絕。十萬年後,位於印度德干高原的火山開始噴發出大量岩漿,長時間的火山爆發可能再次造成地球上的物種大滅絕。在柏克萊大學(UC Berkeley)教授地球與行星科學的馬克‧理查(Mark Richards)認為這兩起事件之間絕對有因果關係,他說:「為什麼地球上規模最大的撞擊事件和德干高原的火山爆發事件會在十萬年間接連發生…這一定不只是巧合而已。」

理查和他的研究團隊因此推論,火山爆發是由小行星撞擊所引起的。在小行星撞擊地球之前,德干高原就已經有岩漿流出,而撞擊事件就像是導火線一樣,一下子點燃了火山內部的岩漿,在接下來的數十萬年之間,火山不斷噴發出二氧化碳等其餘會改變氣候的氣體。理查表示,地球上大多數的生物在恐龍時代接近尾聲時滅亡,但科學家還不是很確定火山爆發是導致物種大滅絕的成因。

地球經歷的六次物種大滅絕中,理查發現其中有四次的物種大滅絕都與火山爆發發生於同一時期。於是他大膽假設,六千六百萬年前的火山爆發事件肯定與當時的物種大滅絕脫不了關係。為了證明他的假設,理查找來各方專家組成研究團隊,其中也包含了Walter Alvarez這位提出「恐龍是因小行星撞擊而滅亡理論」的科學家。

結果該研究團隊找到的許多證據都支持理查的假設。例如,與理查在同一系所任教、同時也身兼柏克萊地球年代學中心(Berkeley Geochronology Center)主任的Paul Renne在兩年前就已經確定小行星撞擊事件和物種大滅絕是在同一時期發生的,而這兩個事件與之後的德干高原火山爆發事件相隔大約十萬年。

理查和Renne的同事Michael Manga也指出,火山爆發也會因強烈地震而引起。理查估計,小行星撞擊的強度可以在地球各地引發規模九以上的地震,而這樣的規模已能促成德干高原及其他地區的火山爆發。同時,研究團隊也發現火山在小行星撞擊地球前後所噴出的岩漿的化學成分並不相同,再次驗證了小行星撞擊促成火山爆發的說法。

不過,許多科學家仍對火山爆發在恐龍滅絕中所扮演的角色抱持著懷疑的態度,他們依然深信,小行星撞擊是導致恐龍消失的主要原因。理查則表示,小行星撞擊事件是造成物種大滅絕的開端,而這個事件又促成了火山在短時間內爆發出大量的岩漿。

資料來源:

  1. Did dinosaur-killing asteroid trigger largest lava flows on Earth? phys.org [Apr 30, 2015]
  2. Asteroid – lava combo may have killed the dinosaurs CBS News [May 4, 2015]

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泛科學特約編譯作者。一個很容易臉紅的女生,最想去的國家是印度。