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矮星系吹泡泡

通常有名的哈柏太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)星系影像,要不是壯觀的螺旋星系,就是邊緣和緩變化的橢圓星系,不過這些通常都是大型星系才有的模樣,瞧瞧右方影像中的星系,有沒有覺得與眾不同呢?因為影像中的主角—洪伯II(Holmberg II,UGC 4305)是不規則矮星系(dwarf irregular galaxy);這類矮星系的外型和型態差異頗大,很難歸類,故直接歸類為不規則星系。而哈柏先進巡天相機(Advanced Camera for Surveys)影像中可見模糊不清的洪伯II星系裡,有著數個巨大且發光的氣體泡泡呢!(譯者註:這個星系幾乎佔滿整個畫面,其中的紅色氣泡結構只是星系中的一部份而已喔!點選此處觀看這個星系的整體外觀影像。)

天文學家推測:洪伯II星系裡這些精細而明亮的氣體殼層,應該是歷經數代活力充沛的恆星演化後的結果。高質量恆星(high-mass star)從稠密的氣體雲中誕生,之後發出強烈的恆星風將周圍物質吹開;到了生命末期,發生超新星爆炸所產生的衝擊波,將已經比較沒那麼稠密的氣體往外推,並加熱這些氣體使其發光,最後就形成了今日所見的泡泡狀結構。

洪伯II星系的中間區域勉強算是個密集的恆星形成區,但向外延伸達數千光年的範圍內都相當貧瘠,缺乏製造新恆星的材料。作為一個矮星系,它既沒有像銀河系一樣的旋臂,也沒有橢圓星系常見的稠密核心。這使得洪伯II星系的重力場不夠強,所以像這樣脆弱的氣泡結構能夠大致維持形狀而沒啥改變。

雖然以規模來論,洪伯II星系是不起眼的矮星系,不過這個星系還是有某些吸引人的特徵。例如它是1950年代洪伯(Erik Holmberg)在M81星系團中發現的9個低表面亮度星系(low-surface-luminosity galaxies)之一,它不尋常的外表為它在赫頓‧阿普(Halton Arp)的特殊星系表(Atlas of Peculiar Galaxies)中贏得一席之地。此外,這個星系還有個極明亮的X射線源,就在影像右上角3個氣體泡泡的中間那個裡;目前有許多種理論解釋這個強力輻射的來源,其中一種理論還提到可能是其中有個正在拉扯周邊物質的中型黑洞(intermediate-mass black hole)哩!不過這些理論有些甚至相互矛盾,讓這個強X射線源的起源仍是個未解之謎。

洪伯II星系屬於M81星系團成員之一,距離地球約1200萬光年,位在大熊座方向,這個星系團主要的領袖星系為M81和M82,是離銀河系所在的本星系群最近的星系集團之一。

資料來源:Galaxy caught blowing bubbles

轉載自台北天文館之網路天文網網站

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