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發現疼痛感知基因,將帶來止痛新福音

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cc flickr @ Steven Depolo

疼痛雖然是個讓人又愛又恨的傢伙,但在演化中它佔有重要地位,提供我們偵查危險的警訊。試想若你被割到不覺痛摔傷不知疼,總有一天很可能會因失血過多而莫名死去。

疼痛的難受許多人都經歷過,在學界也一直有科學家致力於找出與疼痛感知相關的基因,並希冀從中研發出新的止痛方法。由劍橋大學陳雅君(Ya-Chun Chen)博士所領導的研究團隊,在先天痛覺不敏感症(congenital insensitivity to pain ; CIP)的患者身上,找到了可能與疼痛感知相關的關鍵基因。研究成果發表在今年五月的《自然-遺傳學》(Nature Genetics)期刊上。

研究團隊利用基因圖譜,分析了橫跨歐亞11個患有先天痛覺不敏感症的家族。他們發現,罹患此病可能與其PRMD12基因的突變有關,家族中罹患CIP的人都帶有兩個突變的PRMD12;只從父母那遺傳到一個突變基因的人則不會有此病。

從CIP患者的神經組織切片發現,其缺少了疼痛感知神經(pain-sensing neurons)。研究團隊推測,這可能是與胚胎發育期間,疼痛感知神經的發展步驟中斷有關。研究團隊進一步利用老鼠及青蛙,以及人類皮膚細胞還原而成的多功能幹細胞(pluripotent stem cells)來驗證。

PRMD12被認為與修飾染色質有關,它的作用像是附在DNA上的基因調控開關,影響某些基因表現,也就是所謂的表觀遺傳學(epigenetics)。在形成特化細胞(ex.神經元)的過程中,染色質佔有重要的地位,推論PRDM12的突變可能就是CIP患者沒有產生疼痛感知神經的原因。

截至目前為止,PRMD12是第5個被發現與疼痛感知有關的基因。目前也有兩個基因被應用來研發成新的止痛藥,且正在臨床試驗中。

資料來源:

‘Pain sensing’ gene discovery could help in development of new methods of pain relief. ScienceDaily [May 25,2015]

研究文獻:

Jan Senderek et al. Transcriptional regulator PRDM12 is essential for human pain perception. Nature Genetics, May 2015 DOI:10.1038/ng.3308

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