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璀璨的疏散星團NGC 2100

右圖是歐南天文台(ESO)位在智利La Silla觀測站的新技術望遠鏡(New Technology Telescope,NTT)捕捉到的疏散星團NGC 2100的影像。這個璀璨的星團年齡僅約1500萬年而已,位在銀河系最大的衛星星系—大麥哲倫星系(Large Magellanic Cloud,LMC)中,距離約17萬光年。

這個明亮的星團被一團氣體包圍,由於恰在著名且相當明亮的蜘蛛星雲(Tarantula Nebula)外緣之處,被蜘蛛星雲和星雲中的RMC 136星團搶盡鋒頭,使得天文觀測者常常會忽略這個星團。影像右方中間還有一團更小、更容易被忽略的NGC 2092星團。

這幅影像是由EMMI相機上數個不同濾鏡的影像所組成,恆星的顏色基本上接近自然顏色,另外再以氫離子(H+,以紅色顯現)和氧離子(O2+,以藍色顯現)的影像疊加。星雲的顏色基本上與照亮它們的恆星溫度有關。蜘蛛星雲RMC 136星團是個由熾熱年輕恆星組成的超級星團,位在這幅影像的右上角以外之處,這些熾熱年輕恆星所發出的強烈輻射足以讓星雲中的氧原子被游離而發光。而在NGC 2100星團下方的紅色雲氣,則顯示此處大抵位在RMC 136勢力範圍的末端,或是附近僅有溫度較低、較老的恆星的輻射讓氫原子游離而發光。而NGC 2100裡的恆星們,就是輻射量較低、年齡較老的恆星,所以幾乎沒什麼雲氣伴隨在旁。

星團是由恆星聚集而成的團體,這些恆星幾乎都是由同一團氣體塵埃雲收縮而誕生,所以年齡相差無幾。但因質量不同,演化的程度也不同。通常星團中心的恆星數量比較多、質量比較高,愈往星團外側的恆星愈少且質量愈低,所以整個星團的中間區域比外圍亮得多。

NGC 2100是個疏散星團,意味著成員星之間的重力束縛比較弱。目前天文學家研究認為這個星團的壽命僅約數千萬到數億年,之後就會逐漸解體,各自散佈到太空中。相對地,另一種所謂的「球狀星團(Globular clusters)」由數量非常龐大的老恆星所組成,且彼此距離緊密,重力束縛強,不易逸散,整個星團的壽命可達數十億到一百多億年之久,有些球狀星團甚至幾乎與宇宙同歲。因此,雖然NGC 2100的年齡可能比鄰近的其他LMC的星團老一些,但與球狀星團相較之下,還是算「幼齒」級的了。

資料來源:Young Stars Take a Turn in the Spotlight

轉載自台北天文館之網路天文網網站

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