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凝視室女之眼

右圖是歐南天文台(ESO)超大望遠鏡(Very Large Telescope,VLT)所拍攝的影像,主角是位在室女座方向被暱稱為「眼睛星系(The Eyes)」的一對特殊星系。其中左上方較大的星系編號為NGC 4438,曾經是螺旋星系,但在過去數億年間,受到其他星系碰撞的影響而嚴重變形;右下角較小的星系編號為NGC 4435。

眼睛星系距離地球約5000萬光年,彼此間則相距10萬光年。「眼睛星系」的暱稱來自這兩個星系明亮且外型近似的橢圓形核心區,像是黑夜中一對閃閃發光的眼睛一般。不過雖然這對星系的核心區看似相像,它們的外圍區域卻不大相同。NGC 4435比較緊密,且似乎缺乏氣體和灰塵;相反的,有一到暗色的塵埃帶(dust lane)橫過NGC 4438核心下方,星系中心的左方可見年輕恆星聚集,豐富的氣體至少延伸到這幅影像的邊緣。

有天文學家認為大約在1億年前,NGC 4435和NGC 4438曾接近到16000光年左右,彼此間的重力交互作用,讓NGC 4438外觀遭嚴重破壞,同時使NGC 4435星系中絕大部分的氣體和灰塵被NGC 4438劫走,讓NGC 4435的質量變小許多。

另有天文學家認為:離眼睛星系稍遠的巨型橢圓星系M86(在此畫面外),才是讓NGC 4438嚴重變形的兇手。近期觀測結果顯示:有氫離子氣體構成的絲狀結構(filaments)連結在M86和NGC 4438這兩個大型星系之間,顯示它們過去可能發生過碰撞事件。

M86和眼睛星系都屬於室女座星系團(Virgo Cluster),這是個成員非常龐大的星系團體;在這麼擁擠的環境中,星系碰撞事件相當頻繁,所以NGC 4438也可能是被M86和NGC 4435之外的其他星系搞到現在這番模樣的。

這幅影像是ESO宇宙瑰寶計畫(ESO Cosmic Gems programme)的成果,該計畫是希望在夜空狀況受到某些因素影響,不適合進行嚴肅的科學研究觀測時,拍攝一些有趣、奇特或吸引人的天體,期能用在天文教育推廣上。不過,這些影像仍在專業天文學家能取得的ESO科學資料庫中。以眼睛星系這幅影像為例,該日天空有薄雲遮蔽,但大氣狀況相當穩定,所以透過VLT的FORS2相機還是能取得這幅精彩影像。

資料來源:VLT Looks into The Eyes of the Virgin

引用自 臺北天文館之網路天文館 網站

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