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無刺的刺槐如何在非洲存活?

2014/12/05 | | 標籤:

全世界有許多植物,當然也有許多食草動物。有些植物為了不被吃光,演化出了產生有毒物質(如菸草、咖啡,以製造尼古丁、咖啡因來毒殺害蟲)的機制,或是讓自己變得難吃(如長出尖刺等)。

當然,也有些植物會請打手來幫忙。特定品系的玉米,在被蟲咬以後,會釋放出與寄生蜂費洛蒙類似的化合物,將寄生蜂召喚到自己身邊。寄生蜂到來以後,沒有遇到對象,卻發現了蛾的幼蟲,於是便在幼蟲身上產卵 — 於是蛾的幼蟲被殺死。

那麼,對於既沒有演化出產製有毒物質的能力、也沒有演化出尖刺、更沒有辦法請打手的植物,要怎麼辦呢?福特博士(Adam T. Ford)以及他的研究團隊,研究生長在東非草原上的刺槐,找到了答案。

對在東非大草原上活動的高角羚(impala,Aepyceros melampus)來說,刺槐也是很重要的食草。但是有些刺槐有尖刺,有些沒有。

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高角羚(Aepyceros melampus)。圖片來源:wiki

把有尖刺的刺槐(A. etbaica)與無尖刺的刺槐(A. brevispica)相比,高角羚當然比較喜歡沒有尖刺的A. brevispica。可以想見的是,A. brevispica早晚會被吃完。

那麼,它是怎麼存活下來的呢?

研究團隊發現,雖然高角羚比較喜歡吃無刺的刺槐,但是為了要避免被捕食,高角羚不會在樹木濃密的地方採食 — 因為那裡是掠食者理想的藏身之地。於是,樹木濃密的地方也成了無刺的刺槐理想的生長的地方。

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樹木越多的地方(深綠色條帶),A. brevispica就越有機會生長。 圖片來源:Science

由於高角羚為了躲避敵害,比較不會到樹木繁密的區域去採食,這就讓無刺的刺槐靠著跟其他樹木長在一起得以存活。至於說為什麼有尖刺的刺槐在樹木濃密的區域長得少?或許是它需要比較多的光線,加上有尖刺也不怕被高角羚採食,於是它在草原上長得比在樹林中要好得多吧!

參考文獻:

原刊載於作者部落格 老葉的植物王國

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