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特別短小的Y染色體未來會逐漸消失嗎?

2014/08/22 | | 標籤:

sm150-38

 

撰文/費雪曼(Josh Fischman)
編譯/ 鄭方逸

Y染色體是人類46個染色體中的小矮個兒,雖然它的角色廣為人知——哺乳動物就是靠它決定雄性性別,然而相較於其他染色體,尤其是它的夥伴X染色體,Y染色體失色不少。的確,在2~3億年前,Y染色體和X染色體共有的基因大約有600個,如今卻只剩下19個。2002年,有些遺傳學家發現,這種基因減少的現象代表Y染色體實際上正逐漸凋零。他們說,再過1000萬年,Y染色體就會滅絕了。這個消息真不知會讓男性朋友做何感想。

然而,根據最新的研究,Y染色體已經不再刪減基因了。佩奇(David Page)是美國麻省理工學院的生物學家,也是這篇發表在《自然》期刊中的論文作者之一。他說,事實上在過去2500萬年來,Y染色體已經趨於穩定。他和同事發現,近代演化物種體內的Y染色體雖然有點單薄,但基因損耗的情況在數百萬年前就已經停止了。

這個穩定性可能源自一段約含12個基因的重要區段,這些基因與性別無關,卻牽涉心臟、血液、肺部和其他組織等與維持生命有關的細胞功能。佩奇表示,「這些基因是細胞中央指揮部的重要角色」,因此會在天擇中倖存。

一位擁護Y染色體正逐漸退化之說的學者對此不太信服。葛瑞夫茲(Jennifer Graves)是澳洲國立大學的遺傳學家,她認為過去數百萬年可能只是個暫時的持平時期。她指出,至少有兩種齧齒動物已經完全擺脫Y染色體了。然而最近的研究顯示,Y染色體應該會繼續維持像現在這樣的短小身材。

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本文原刊於《科學人》2014年第150期8月號

SA原文:The Male Sex Chromosome Isn’t Shrinking

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《科學人》雜誌-遠流出版公司於2002年3月發行Scientific American中文版,除了翻譯原有文章更致力於本土科學發展與關懷。