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床蝨的安全性行為

床蝨的生命中,有大半時間都躲在床墊和床板間,一週只進食一次。當它們狼吞虎嚥,吸入熟睡中的人類的血液時,還要避免被壓死。雌床蝨的遭遇更慘,當它們飽餐一頓後,雄床蝨會用那帶有細菌的陰莖,直直刺入雌床蝨的腹部交配,送入精子,而非經由生殖道。一項發表在第十三屆演化生物歐洲學會上的研究指出,雌床蝨會對這樣的突襲預先做準備,避免染病。

過去,科學家已經知道雌床蝨在雄蟲較容易刺入的部位,其外殼底下有特殊的囊袋,充滿免疫細胞,可以避免刺入性交帶來的染病危險,但卻不知道這些囊袋中的細胞有什麼作用。英國雪菲爾大學(University of Sheffield)的昆蟲學家Michael Siva-Jothy說:「雌床蝨必須保護自己,但又不能殺死精子。」

Siva-Jothy和其他研究人員,知道雄蟲的精子會在囊袋中待上兩小時,再經由血液中,到達生殖道使卵子受精。這兩個小時非常重要,研究團隊的實驗顯示,如果刺入性交錯過這些囊袋,雌蟲有很高比例會死亡,可能導因於細菌感染。

然而,床蝨一週只交配一次,所以Siva-Jothy猜想,是否雌蟲只有在交配前讓免疫系統處於準備好的狀態。為了要測試這項假設,他和研究團隊每週都用帶有細菌的針頭扎雌床蝨,模擬交配。他假設,雌蟲會很快地學會預測「交配」,讓免疫系統在「交配」前處於備妥的狀態。但當研究團隊測量到實驗組及對照組中,雌蟲體內囊袋裡溶菌酶(lysozymes)的蛋白活性,會在每週同一時間增加。

上面的結果讓研究團隊推測,是進食時間設定了免疫活性。於是Siva-Jothy和研究團隊設置了不同的進食時間;有些每七天進食一次;有些則不規律,像是五天一次或九天一次,但平均總進食量一樣。在不規律的進食設置,雌蟲無法預期下次進食時間。實驗結果顯示,規律進食的雌蟲,體內免疫囊袋的溶菌酶活性,會在每週進食前達到活躍的水準;但另一組雌蟲只有在被針扎之後才會開始增加活性。而兩組雌蟲的死亡率也像預期一樣,不規律進食的雌蟲,無法預測針扎的時間,無法事先備妥免疫系統,於是死亡率較規律進食組高。

未來,Siva-Jothy和研究團隊會試著找出免疫系統的規律性是如何調控。

資料來源:ScienceNow: Immune System Protects Female Bedbugs From Traumatic Sex [22 August 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。