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獅子座三胞胎

上圖是由超大望遠鏡(VLT)之2.6米巡天望遠鏡(VST)和268百萬畫素的OmegaCAM相機所拍攝的獅子座三胞胎(The Leo Triplet),也就是在獅子座方向上,3個位置比較接近的明亮星系。不過,天文學家注意的不是前方這三個星系,而是那些昏暗的背景星系。VST主要以 可見光波段進行巡天觀測工作,是迄今世上最大的可見光巡天望遠鏡。

著名的獅子座三胞胎位在獅子座後腿部分,是所謂的交互作用星系(interacting galaxies),距離地球約3500萬光年,這三個星系皆為類似我們銀河系的螺旋星系,不過由於這些星系的盤面相對於地球的傾斜角度不同的關係,因此 沒辦法馬上看出螺旋星系的特性。畫面左邊的NGC 3628幾乎側面面對地球,所以能清楚看到沿著星系盤面分佈的濃密塵埃帶(dust lane)。右上方的M65和右下方的M66,傾斜角度則沒那麼大,所以還可以看到它們的旋臂。由於亮度都在9等左右,且視直徑在10角分上下,是天文攝 影的好目標。

大型望遠鏡通常一次只能研究其中一個星系,但VST的視野夠大,相當於滿月的兩倍寬,所以可同時將這三個星系納在一起。此外,背景更昏暗、更遙遠的星 系數量也不少,故VST能發現遙遠的星系團或高紅移的類星體等早期宇宙天體。而前景的光點大都是銀河的恆星。VST的科學目的之一是要搜尋銀河系中的昏暗 天體,如棕矮星、行星、中子星和黑洞等。這些天體有些位在銀河系的銀暈之中,但常因太暗,連大型望遠鏡都觀測不到。VST採用微重力透鏡 (microlensing)的方式,間接偵測這些隱晦的天體,並藉以研究銀暈結構和性質。透過這些研究,天文學家還可進一步瞭解佔據絕大部分銀暈組成的 神秘暗物質(dark matter),甚至是更神秘、佔據絕大部分宇宙組成的暗能量(dark energy)。

除了看似遙遠的天體之外,VST也能針對太陽系內的小行星進行追蹤觀測。由於距離比較近,相較於遙遠天體的移動速度比較快,因此在VST的影像中,小 行星的身影會呈現紅色調的短線。而由於獅子座是赤道星座,換言之,恰好在太陽系盤面的方向上,因此可見的小行星數量相當高;在這幅影像中,至少可以找出 10條以上的小行星軌跡線。

這幅影像是由三種濾鏡的影像合成的,近紅外光以紅色表示,紅光部分以綠色表示,綠光部分以藍色表示。

資料來源:European Southern Observatory: VST Looks at the Leo Triplet — and Beyond [27 July 2011]

引用自臺北天文館之網路天文館網站

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