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想找到ET前,必須先找到錢

Rob 是一位充滿理想的美國年輕人,多年前畢業後在「SETI」找到他夢寐以求的工作,開啟人生青春夢。這個 SETI 是 Search for Extraterrestrial Intelligence Institute 的簡稱,中文可以翻譯為「地外智慧搜尋協會」或是「搜尋外星文明研究所」,這個研究所利用巨大的天線接收宇宙的無線電波,期待能從裏面找到外星文明送給地球的訊息,可惜從來沒找到確實的證據。

Rob 每天回到家裡已經夜裡 11 點,想查閱一下書藉,厚重眼皮已然垂下來。 兩年多前的一天,Rob 被叫到老闆辦公室裏,他對老闆說:「我相信我們總有一天會找到外星來的訊號,我會專注努力下去!」想不到老闆說:「Rob,對不起,我們的錢用光了,你可以不用來上班了。」Ro b出了辦公室,手上那一杯咖啡是鹹的,因為裡頭滴落了淚水。


好了,不模仿下去了,恐怕會被陳文茜告到脫褲子。如果您還看不出來,我在學她最近頗為轟動的《這個國家太對不起年輕人》。

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茱蒂福斯特主演, Carl Sagan執筆的電影《Contact》。(圖片來源:IMDb)

SETI 是於 1959 年成立的民間機構,認為外星文明可能試圖用無線電和地球聯絡,因此希望能經由接聽太空中的無線電,找到外星人存在的證據。儘管有不少重量級科學家背書,甚至拍成茱蒂福斯特的電影「接觸未來」(Contact),但是政府不支持,只好靠私人捐助苦苦支撐。2011 年好不容易在微軟共同創辦人艾倫的資助下建成新的天線群 Allen Telescope Array,正打算大顯身手,卻因為無法籌措出每年 250 萬美元的日常運作費,差點關門。250 萬美元聽起來很多,但是對美國來說,只是 5 顆戰斧巡弋飛彈的價錢,或是一架阿帕奇直升機的七分之一。還好後來募款成功,能再苟延殘喘幾年。

有人對美國政府對身體的不聞不問感到不滿,就做了這個圖表,每一個碟形天線代表 SETI 的年度預算:250 萬美金。從上到下分別是這些東西值多少 SETI 的價格:五顆巡弋飛彈,一架掠奪者無人戰鬥機,一架小型私人飛機,一架阿帕奇攻擊直升機,和花旗銀行高層的年終獎金。唉,開銀行真好!(圖片來源:Micro Cosmologist)

最近 SETI 的資深科學家 Shostak 大膽預測:「再過 24 年,我們一定可以找到外星文明!」(媽呀,這麼有把握!不禁為他捏一把冷汗。)他解釋:「人類已經找到許多顆太陽系外適合生物居住的行星,我們可以加強監聽那裏的電波;我們也相信每5顆星星就有一個適合生物的行星,銀河系這麼大,一定有很多外星生命!」 解釋一下:外星生命不等於外星人。我相信銀河系遍布充滿細菌之類簡單生命的行星,但是其中恐怕沒幾個會進化到會吃飽了沒事,而想做一台發報機對夜空發射電波。外星人也不等於外星文明,比如說外星人做成智慧型電腦以後就死光了,但是這個沒有生命的電腦可能遠比地球人有智慧。(就像魔鬼終結者裏面的 Skynet,或是駭客任務的 Architect。)

倒也不是美國政府小氣,而是想要用無線電和火星人聯絡雖然聽起來很酷,但未必合理。你怎麼知道外星人會向地球發送無線電呢?外星人不能用雷射或其他的方式發送信號嗎?天地幽幽,外星文明正好和地球文明同時存在嗎?如果對方是無機物的電腦,他為什麼要待在適合生命的星球呢?他大可待在宇宙任何有足夠能源的角落,最好是一顆黑洞附近,沒事還可以跳進蟲洞雲遊宇宙,根本不需要水。

目前看來比較有可能的是類似天蠍座的葛利斯(Gliese)667星系,那裏有三顆可能有水的行星,距離地球“只有”22光年。如果他們各有自己的文明,或是其中的一顆行星在他的鄰居建立殖民地,他們之間可能有無線電通訊,地球的天線可能可以竊聽得到。“如果…可能…"

24年,讓我們拭目以待吧,但是希望SETI能先找到錢,撐過這24年。

畫家筆下的天蠍座葛利斯(Gliese)667有數顆行星被認為是氣候溫和的水世界,可能適合生命居住。(圖片來源:Wikimedia)

 


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