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社會期待腦科學回答的5個問題

http://www.flickr.com/photos/jj_judes/346850124/

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作者:曾郁蓁

2013年四月,美國總統歐巴馬簽署了一項腦科學研究計畫(Brain Research through Advancing Innovative Neurotechnologies Initiative, BRAIN),此計畫的目標是以最新的神經造影技術,來深化我們對大腦結構與功能的認識。光是在2014年,這個倡議即編列了一億美金的預算,以支持相關的腦神經研究。而這僅是長期研究計畫的第一步,美國政府正在研議如何訂定長期的研究計劃與預算,以提升腦科學研究的深度與廣度。

但是,隨著大量的預算投入到這個領域,最重要的問題也隨著浮現:腦科學應該解答的議題是什麼?

史丹佛法學院專門研究生物醫學科技社會影響的 Hank Greely教授提出了腦神經科學的五大議題:

  1. 預測:科學研究的目的之一,就是給出適當且準確的預測,以供後續驗證。例如預測失智症的發病時間與病程、或刑事案件受刑人的再犯率等。
  2. 讀心:目前的腦神經研究已經能夠粗略區分出,人類在腦中回想的物品範疇,雖然距離讀出思維內容還有很長一段距離,然而這已有相當大的應用空間。在不久的將來,這方面的研究或許能夠協助我們與植物人溝通、或建置更有效的測謊工具等等。
  3. 法律責任:人類種種行為的歸責,在法庭上常是辯證的中心。而藉著神經造影技術的協助,我們或許能更準確地區分出無行為能力、有行為能力、精神失常、或蓄意犯罪之間的差別,以提供法官下判決時參考。
  4. 治療:以腦神經研究領域而言,最能將研究與應用結合的議題,便是臨床治療。失智症或帕金森氏症等神經退化性疾患,雖然研究者們以漸漸探索到病因與神經機制等等,但目前還沒有逆轉性的藥物可以治療其病症,在這塊領域,我們還在等著腦神經領域的研究給我們可能的答案。
  5. 促進認知功能:當認知功能的腦神經機制被研究者們究明之後,很直覺地,人們就會想問,那可以幫助我們記得更好、專注力更強嗎?類似這樣的問題,都是這領域研究者們應該努力回答的方向。

如同任何領域的科技發展,最尖端的技術能改變許多人的生活,也會帶來更多的辯證,因為改變總是一體兩面、好壞相伴。隨著大量的預算挹注到這方面的科技研發,相關的應用與配套措施也需提早著手準備,以便在腦科學的時代中,能夠更有效率地享受新科技所帶來的種種好處。

原文網址:Q&A: The 5 Big Questions in Brain Science

參考資料:Brain Research through Advancing Innovative Neurotechnologies (BRAIN) Initiative. NIH

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