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無臼齒之鼠

你對鼠的印象是什麼?除了迪士尼的米老鼠、太空飛鼠之類的可愛卡通之外,大部分的人對鼠可能都有不太好的觀感,也難怪「獐頭鼠目」、「目光如鼠」、「抱頭鼠竄」等有「鼠」字的成語或俚語,多有負面的函意,「一粒老鼠屎,壞了一鍋粥」、「過街老鼠,人人喊打」、「無恥鼠輩」之類的罵人話,也被廣泛的運用。

我在這裡要談的,不是用「鼠」字來罵人,而是最近發現的一種「寡齒」鼠輩 — Paucidentomys vermidax  (食蟲寡齒鼠)。在世上現存已知兩千兩百多種鼠的共同特徵就是很會咬東西,其強大的啃與嚼的破壞力,幾乎無堅不摧,也難怪在各種棲息地中,鼠類都可以適應得很好,繁衍興旺。

加拿大McMaster University in Hamilton 生物系的博士後研究員Dr. Jacob Esselstyn 在印尼的蘇拉威西島(Sulawesi)發現一種新品種的鼠,其吻部極長,很短的上門牙有前後兩個尖點,兩尖點之間形成的槽狀結構剛好與單點尖刺狀的下門牙吻合,這種門牙的形態和一般鼠的上、下門牙所呈的鑿刀狀不同,最特別的是這種鼠只有門牙,沒有臼齒[1],可以說是某種程度的「尖嘴」無「齒」之徒。

從其胃部殘餘食物研判,蚯蚓是他們賴以為生的主要甚至可能是唯一的食物來源,長久以來天擇的結果,吻部細長,門牙尖銳等有利捕獲蚯蚓的特徵被保留下來,鑿刀狀的門牙在不須啃、切,只須刺、挑的情況下,轉形為槽狀與尖刺狀,而吃蚯蚓不用嚼,直接吞,臼齒在用處不大的情況下,漸漸的就淘汰了,這就是演化的力量。作者命名此最新發現的品種為:Paucidentomys vermidax  食蟲寡齒鼠。

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這是一般常見的褐家鼠(Rattus norvegicus

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這就是新發現的食蟲寡齒鼠 (Paucidentomys vermidax

 

 

 

此新種的學名為:Paucidentomys vermidax  ,其屬名的部份 Paucidentomys  的拉丁字根 ‘paucus’ 是的意思,‘dentis’ 是,而希臘字根 ‘mys’ 是的意思。種名的部份 vermidax,字根‘vermi’是,而 ‘edax’是吞噬。所以它的中文名應可以翻譯成「食蟲寡齒鼠」。

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頭骨標本比較。左圖為食蟲寡齒鼠( Paucidentomys vermidax)  的頭骨,上門牙有兩尖點,呈槽狀,下門牙單點尖刺狀。無臼齒。 右圖為褐家鼠 (Rattus norvegicus) 的頭骨,其上、下門牙皆為鑿刀狀,有臼齒。

這個發現到底有什麼值得關注的地方呢? 第一,這是新種發現的報告,而這個新種非常的獨特,它沒有臼齒,在現在已知的2200餘種鼠類,這是唯一的一種無臼齒的鼠。第二,它的上門牙有兩個尖點,形成槽狀結構,有這項特徵的鼠,準它沒錯,對號入座。第三,與分類層級在「綱」上的其他鄰近物種比對,該作者比較分析其結構與習性上的差異,提出演化上此物種形成的合理解釋。天擇的力量,把這種鼠不用的臼齒淘汰掉,而且讓每天用來攝食的門牙,特化得更方便使用,這是一個用來說明生物演化在特殊環境中適應與演化不錯的教材。

 

原文發表於: 網路城邦部落格

參考資料:

  1. Evolutionary novelty in a rat with no molars. Esselstyn et al. Biol. Lett. published online 22 August 2012. doi: 10.1098/rsbl.2012.0574

關於作者

李志昌

台灣大學博士後研究員,曾旅居加拿大於多倫多大學工作多年,喜好科普閱讀與寫作。