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木乃伊吃什麼?

本文由民視《科學再發現》贊助,泛科學獨立製作

在公元前14世紀,這些牛肋骨被木乃伊化,以提供法老阿蒙霍特普三世(Pharaoh Amenhotep III’s in-laws)在來世享受他們。

在公元前14世紀,這些牛肋骨被木乃伊化,以提供法老阿蒙霍特普三世(Pharaoh Amenhotep III’s in-laws)在來世享受他們。

你已經完成所有麻煩的步驟,將心愛的人製成木乃伊了。你雇用了屍體防腐師,移除她體內的器官,將她的身體以精確混合的油和香脂處理,並小心地用繃帶包裹。你不惜重金地打造一個奢華的陵墓,甚至將她的寵物也做成木乃伊。所有的一切,都為了確保她在來世能夠享受她的生活。而現在只剩下最後一個疑問:你的摯愛在她的永生生活中,將要吃什麼呢?

對於一些古埃及人,這問題的答案包括了肉類。例如,在圖坦卡門(King Tutankhamun)國王的陵墓中,考古學家發現了四十八個木箱,裡面裝有屠宰切割過的牛肉或家禽。但不同於供品中的水果或糧食穀類可以在脫水後,放置於乾燥的陵墓保存一段時間,這些肉塊需要經過特殊的處理。經過短短幾個小時的沙漠高溫之後,「如果你不採取任何預防措施的話,它們將會變得一團亂。」英國布里斯托爾大學的考古化學家理查埃弗謝德(Richard Evershed)提到。該如何解決呢?將它也木乃伊化囉!

現在,一隊由埃弗謝德領導的研究人員,將注意力轉移到製成這些所謂肉類木乃伊的防腐過程。來自加拿大漢密爾頓(Hamilton)麥克馬斯特大學(McMaster University)、並未參與此計畫的生物考古學家-安德魯·韋德(Andrew Wade)說:「這項研究填補了一個缺口。每當提到古埃及木乃伊研究時,我們已經了解不少,甚至在動物的部分也做了許多研究,但提到肉類供品的木乃伊,他們仍舊在自己的領域佔有一席之地。」

為了找出在製成肉類木乃伊時,使用了哪些化學物質,埃弗謝德和他的團隊取得四份分別來自於埃及開羅博物館和倫敦大英博物館的肉類木乃伊繃帶,並使用質譜儀分析這些樣本。一些肉類木乃伊,例如一個公元前1070至945年間、已經處理成食物並且放置在陵墓的小犢牛,和一份約公元前1290年木乃伊化的山羊腿,繃帶上唯一沾染上的防腐劑是某些種類的動物脂肪。

然而,從更早期陵墓中發現的牛肋骨木乃伊,則帶著另一個更複雜的故事。在帝王谷(Valley of the Kings),介於公元前1386至1349年之間的法老阿蒙霍特普三世(Pharaoh Amenhotep III’s in-laws) ,其陵墓中發現的牛肋骨木乃伊是以一種屬於黃連木屬(Pistacia)植物的樹脂來處理。研究人員的這份研究今日發表於國家科學院期刊(PNAS)中。

當時的黃連木樹脂非常昂貴,它們從地中海進口,被社會菁英們用於熏香、油漆,也許大部分用於食品的調味。黃連木樹脂也偶爾會被用在人類木乃伊的防腐,但關於這一點,已知最早利用它製成人類木乃伊,是在這家族以黃連木樹脂製成的奢華牛肋骨木乃伊,經歷了至少600年後。如果黃連木確實在這份早期研究中,被用於製造肋骨木乃伊,而不僅僅只用來提味,「這意味著,木乃伊化,遠比我們原本所知有更長的歷史。」埃弗謝德提到。不過,在從地位高的陵墓中得到更多的人類、動物和肉類的木乃伊,研究得出任何更明確的結論前,他仍持秉持謹慎的態度。

英國約克大學的分析化學家斯蒂芬·巴克利(Stephen Buckley),也提出相同的看法。他說,「我認為這份研究是往正確的方向前進一步,但它畢竟是一小步。」當談到古埃及木乃伊時,很難判斷哪些做法是常見的,古埃及人在何時、還有是如何改變的,可能隨著時間的推移改變。舉例來說,在巴克利尚未發表的研究中,就推測了這些牛肋骨木乃伊大約被製造的時間,黃連木樹脂實際上在木乃伊化的使用中,比埃弗謝德團隊所假設的更加頻繁。

到頭來,這些肉類木乃伊的風味又是如何呢?很不幸的,即使是最好的木乃伊技術仍有其局限性。埃弗謝德說,「從我與木乃伊的邂逅經驗中,他們聞起來相當恐怖的。 你一定不會想要試吃它。」

資料來源:How to Feed Your Mummy. ScienceNow [18 November 2013]

研究文獻:Clark KA (2013) Organic chemistry of balms used in the preparation of pharaonic meat mummies.  published ahead of print November 18, 2013, doi:10.1073/pnas.1315160110

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關於作者

PanSci兼任編輯|Finding Neverland 擁有科學夢的謎樣女性(?) 小時看十萬個為什麼,長大唸了生醫領域碩班, 正職養貓,興趣多元。 個性古靈精怪,樂於分享著迷的事物,收藏奧妙的小東西。 夢想有一天能對人類社會和醫學有所貢獻。