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地表上最嚴峻的遷徙

喜瑪拉雅稀薄的空氣和低氧,會阻礙移動的速度。在這裡體力耗竭的登山客,看著斑頭雁(Anser indicus)從他們頭上呼嘯而過。每年,這些雁鴨展開漫長而艱難的遷徙,從海平面的印度,跨過宏偉的山脈,到達牠們在中亞的夏季產卵地。新的研究指出,牠們靠著自己的氣流,而不需要上坡的吹送流(tailwind),便可以上升到高空。研究人員認為,這應該是地表上最艱難的遷徙。

近年來,科學家找出幾種適應的特徵,能支持斑頭雁壯闊的遷徙,包括比大多鳥類都還大的肺,以應付肌肉及心臟的供氧;密集的微血管和血紅素,可以儲存更多的氧氣。儘管如此,大多的專家認為,沒有氣流的幫助,雁鴨無法在這麼短時間內翻越山脈。

為了釐清這可能,英國班戈大學的生物學家,現在是一位博士後研究員的Lucy Hawkes,和生理學家Charles Bishop,率領13名科學家組成的國際研究團隊,首次追蹤雁鴨橫越喜瑪拉雅的旅途。研究團隊利用衛星,追蹤25隻北遷及38隻南遷的斑頭雁,遷徙途中的位置、高度及速度。研究的最後,還包含一組成功標記,並可以如計畫般的每小時記錄數據的雁鴨。

北遷的雁鴨,一般來說,能在7到8小時內,以每小時64.5公里的速度,從海平面爬升超過6000公尺高。研究團隊還記錄到鳥類最高的持續爬升速度,每小時能爬升垂直高度1100公尺。南遷的雁鴨較少爬升,因為牠們旅途從青藏高原開始,所以他們的旅途只花了4.5小時或甚至更少。

最令人驚訝的是,根據由珠穆朗瑪峰氣象站收集到的資料,大多的斑頭雁在沒有上升氣流推送的日子裡,完成牠們的遷徙;相反地,牠們偏好在夜間或清晨逆風前進。科學家推測,或許是因為夜間及凌晨的低溫,有助於雁鴨散熱,增加氧氣利用;比上升氣流更有利於牠們。雁鴨也可能為了安全及機動性,而偏好在風平浪靜的天氣中遷徙。

「這些雁鴨維持令人驚訝的高耗氧量,可能是休息狀態的十倍;而牠們還必須維持這狀態數小時之久才能到達終點」Hawkes說。但我們對其他也會飛越喜瑪拉雅的鳥類,像是鴨或是鸛,遷徙的策略及生理則了解不多,所以Hawkes沒有把握是否其他雁鴨也一樣強壯。

這篇研究證實了雁鴨遷徙的策略,以牠們旅程來看,非常貼近山勢在飛行,氣流的任何微小的改變,都可能使雁鴨摔得粉身碎骨。

資料來源:ScienceNow: The Most Extreme Migration on Earth? [7 June 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。