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大腸桿菌食物中毒的爆發顯示恐懼如何戰勝現實

文 / claudenamour

「此次大腸桿菌事件中人類的恐懼和事實間的巨大鴻溝有可能導致更大的危險。」風險顧問 David Ropeik如是說。

此次歐洲爆發食物傳染疾病的事件給我們上了一門關於危險認知心理學的課,這次事件毫無疑問具有真實的危險性,目前已有十八名受害者,超過兩千名感染者,數百名感染者的腎臟可能終生受損。通報案件遍及十個國家,不過所有案件皆於北德受感染。除此之外,這次的大腸桿菌是較新且更危險的菌種,這又再一次提醒我們,醫療和公共衛生得不時與變種細菌的強大威力抗戰。

圖片取自衛報原文

當然這次的危機比其他許多情況來得真實,舉例來說,基因改造食物對人類健康影響的假說,或是,預防疫苗有導致自閉症的風險,種種未經證實的潛藏風險,還有許多例子可以說明,我們面對危險時,情緒反應多過事實證據。此次食物中毒事件中死亡人數和感染者的數目,遠超過日本福島核電廠意外中,長期下來有可能死亡或致病的人數,當然這說法根據是就目前所知的輻射外洩量而言,而福島事件仍未完全公開其資訊。

數據上來說也好,科學上來說也好,不管是攝食蔬菜的歐洲人,甚至是在德國漢堡或其他通報案件密度較高的地方,此次食物中毒的實際風險並不高。但是,我們卻不單單使用科學證據或數據資料來衡量什麼較為危險。危險認知綜合了事實和感覺、知識和直覺、理性和直覺反應,多數情況下,感覺、直覺和直覺反應影響較大。

危險認知沒有對錯與否、愚智與否、理不理性的問題,這就是我們保護自己的實際情況,我們會利用手邊少數的事實狀況,加上一組直覺的危機認知恐懼因素,藉此快速地在潛意識裡衡量手邊僅有的跡象和線索的危險程度。

問題來了,儘管這項直覺系統在人類演化過程中助益良多,這系統也會導致錯誤而危險的決定。我們有可能太過恐懼預防疫苗的危險性,卻太過忽略燃煤電廠粒狀污染的嚴重性,除了現有的事實證據之外,我們的認知也會自行創造危機。對預防疫苗的過度恐懼導致已滅絕的疾病捲土重來,相對的,缺乏對燃煤電廠的了解,使得人們傾向使用煤炭而非較可怕的核能,這讓數以千計的人曝露在粒狀污染帶來的疾病和死亡威脅之下。福島事件成為拒用核電能源的關鍵力量。

此次爆發食物傳播疾病的事件給我們一些啟發,此事件若對任何一個人的實際危險很低的狀況下,為什麼許多人如此恐懼?危險認知的研究發現,未知的事物會提高恐懼的程度,此次食物中毒事件中未知的兩項因素,一為科學無法提供所有的答案,不管是哪種食物具風險,或是這些病菌從何而來,科學家都無法解釋。其二,人們恐懼任何無法以自身感知,無形、無色、無味的危險,因為我們無法運用自身的知識保護自己。這次事件中,更多的未知因素來自未知的菌種、難以追蹤的污染源,這許多的未知因素使得整個危機更加駭人。

如果你認為你會身陷危險之中,那麼不管數據說什麼都沒有用。許多危機溝通專家致力研究使人們清楚了解風險數值的方式,似乎這樣就能讓我們理性思考這些數值。如果說,危險發生的機率是百萬分之一,而你覺得你就是那百萬分之一,你有可能會至少焦慮一下,畢竟你要做的事情是讓保障自身安全,而非其他九十九萬九千九百九十一人。

高度的自我意識也會增加恐懼感,潛意識裡,腦中的危險察覺系統時時都會偏重進入腦中的資訊,或是可以馬上被喚醒的資訊,此種「可得性試探」法會導入正面的反饋迴路。我們變得更加注意那些直指危險的資訊,而競爭激烈的媒體提供我們想要的資訊,這些都餵飽了我們對恐懼感的渴求。

上述是我們危險認知系統中眾多成因的三種因素罷了,這些因素都會導致「認知差距」,也就是我們自身恐懼感與實際情況的差距,認知差距本身就是個危險的存在。此次事件中,有許多人乾脆不吃任何蔬菜,這當然對他們的健康無益。成千上百的民眾操了不必要的心,較平時焦慮,而長期焦慮的情況下,產生許多因壓力造成的健康問題,其中包含免疫能力的減低,進而使我們更易受細菌感染,這不就使原先操心的事情成真了嗎?

除此之外,這次食物中毒事件將帶來巨大的財務損失,重創數以千計仰賴食品產業的歐洲人生計和生活。

在此,我無意批評人們面對危險時的不理智,科學也告訴我們,這個系統無可避免的直覺性和情緒性。但重要的是,我們認知和回應危機的方式會使我們身陷危險之中。為了避免「認知差距」帶來的危險,以及做出對自身和社會都健康的決定,第一步就是了解上述的規則,並且了解哪些特定因素會加深或降低我們的恐懼感。

* 原文作者David Ropeik 為哈佛大學延伸教育學院教員,著有 How Risky Is It? Why Our Fears Don’t Match the Facts

* 近日台灣爆發有毒塑化劑事件,歐洲爆發大腸桿菌中毒致死案例,媒體爭相報導,人心惶惶。故翻譯這篇與危機認知相關的社論,以供參考。本文原文刊載於6月3日英國衛報網站,原文作者行文以來,大腸桿菌食物中毒死亡案例已高達三十例,中毒來源更由原先猜測的西班牙黃瓜直指北德一間農場生產的豆芽菜。事件初期,媒體的大篇幅報導造成歐洲蔬果業經濟效益的損失,且重創西班牙、歐盟的國際形象,時至今日,真相雖漸漸釐清,造成的影響卻已覆水難收。

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活躍星系核(active galactic nucleus, AGN)是一類中央核區活動性很強的河外星系。這些星系比普通星系活躍,在從無線電波到伽瑪射線的全波段裡都發出很強的電磁輻射。 本帳號發表來自各方的投稿。附有資料出處的科學好文,都歡迎你來投稿喔。 Email: contact@pansci.asia