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喝可可真的能延緩失智嗎?

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幾天前新聞報導提到每天喝兩杯可可,可以延緩失智,但真的是這樣嗎?在了解研究的原文後,我們要告訴大家,事情並沒有那麼的單純。首先,媒體引用的其實不是做這個研究的人員所發表的評論,而是《Neurology》這個期刊編輯的言論(這研究所發表的期刊)。再者,這個研究並沒有持續追蹤這些年長者,所以不可能知道喝可可是否可以延緩失智!最後,其實這個研究最重要的貢獻並不是發現喝可可的好處,而是提供了一個比較廉價去探索腦部血管運作狀態的方法,我們會請這方面的專家,就這點再多做介紹。

過去研究指出腦中神經元及血管的結合程度 (neurovascular coupling, NVC),和很多疾病都有關係,包過阿茲海默症(失智症的一種) (Rosenberg & Tan, 2013)。這個研究想要NVC與大腦其他結構、認知功能間的關係,也希望能夠了解飲用可可會對於NVC有甚麼樣的影響。

這個研究招募的都是有高血壓的年長者,其中有一些又有第二型的糖尿病,若年長者有中風、血壓過高且沒有接受藥物控制等狀況,則不會參與後續的研究。在研究一開始,他們針對年長者的NVC進行探索,這個指標是去比較在進行比較簡單和困難的作業時,腦中血流速度的差異,差異若小於5%則被認定是有缺損的,顯示血液無法在大腦需要的時候有效率地被送到腦中,請參考下列的公式。

NVC (%) = [(困難作業時的血液流動速度 – 簡單作業時的血液流動速度)/簡單作業時的血液流動速度] * 100

這個研究中,他們定義的簡單作業是,一次會看到一串英文字母,要在裡面判斷是否有X出現;困難作業則是,之前有介紹過的n-back作業,他們採用了1-back和2-back的情境。另外研究中的認知能力指標,包含了簡易智能狀態測驗(Mini-Mental Status Examination, MMSE)及臨床上很常使用的連連看測驗,連連看測驗有兩個版本,A: 將數字由小至大連接起來;B: 要在數字及英文字母間轉換,1-A-2-B-3-C…,在台灣施測的時候,通常是用十二生肖來取代英文字母。

在60位實驗參與者中,有近三分之一(18位)是NVC有缺損的 (NVC-),沒有缺損的有42位 (NVC+),其中有24位實驗參與者同意進行腦部的磁振造影掃描及腦部擴張量影像攝影擴散性張力成像攝影(NVC+: 17, NVC-:7)。從磁振造影的結果中,他們發現NVC+的實驗參與者整體而言大腦白質受損的情形較不嚴重,但統計上,僅有在白質異常區的腦部擴張量這個指標上NVC+和NVC-這兩組有差異,NVC+的擴張量較高,顯示他們的神經網路比較密集。他們也發現NVC數值越大者,在額葉的神經網路擴張量會越大,顯示NVC與額葉神經網路的密集程度是有關係的。

雖然並非所有的實驗參與者都有進行腦部影像的掃瞄,但NVC+和NVC-在腦結構及神經網路上的差異,就可以預期他們的認知功能會有差異。實際上的結果也是如此,在一開始的時候,NVC-認知功能就比NVC+的年長者來的差,連連看測驗B及2-back作業上都有明顯的差異。

這研究中另一個關切的是可可所造成的影響,所以他們將實驗參與者被拆成兩半,一半喝flavanol濃度較高(609mg/份)、一半喝flavanol濃度較低(13mg/份)的可可,Flavanol 黃烷醇是可可中的成分,過去研究證實這個成分能夠降低血壓等,因此是常被拿來研究的一個元素。實驗參與者每天需要喝兩份的可可,因此他們被要求要減少平日飲食中熱量的攝取(約少攝取200大卡,一碗白飯約280卡,所以相當是少吃一碗七分滿的飯),以避免因為參加這個研究後體重上升!

在喝可可30天後,他們再次接受血流速度的檢測,以及接受一些認知能力的測驗。因為結果初步分析時,flavanol高低的兩組沒有差異,所以後續的結果分析都是把兩組的實驗參與者放在一起分析。雖然flavanol濃度高低對結果沒有影響,但可可對於NVC+和NVC-這兩群實驗參與者的影響,是相當不同的。

  • NVC- 在飲用可可30天後,NVC的指標成長了89%,且統計上是顯著的;NVC+成長了37%,但統計上是不顯著的
  • NVC- 在飲用可可30天後,連連看B測驗的分數顯著的提升

所以,年長者們要急著喝可可前,先確認自己是否NVC功能不好,否則可能是沒有幫助的。再者,這個研究只是證實了喝可可,能夠促進NVC有缺失長者腦部血流的運作機制,但至於和延緩失智有沒有關係,其實還要很多後續的研究來探討

目前最大的謎團就是,可可中究竟是甚麼成分造成了這個效果?還是其實只要有沖泡飲料的動作,就能夠造成這樣的效果呢?因為這個研究中沒有一組年長者是完全沒有喝可可的,所以我們無法知道是否這個假設是真的。

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