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M94星系,環裡有環?

2013/06/14 | | 標籤:

在史匹哲太空望遠鏡拍到的這張M94(或NGC 4736)中,看到的是幾個環?乍看下,會覺得好像有好幾個,但天文學家認為:環只有一個。

天文界一向也認為M94擁有兩個環,且二者大不同:一個很亮,結構緊密的內環,繞著星系的核轉,另一個環除了較黯以外,也比較寬,像大片恆星掉落在主要盤面以外。

然而,最近天文學家發現,此圖中以青藍色代表恆星光的這個外部環,搞不好可能只是光學錯覺。2009年一項研究中,天文學家曾結合了太空和地面望遠鏡的紅外線、紫外線、可見光及近紅外線資料,有了M94完整的圖像,進一步可得知,從我們的觀點看到這「兩個」旋臂,其實只是一個單獨而連貫的環。

但M94的內環,就不是光學幻覺了。被認為是「星爆環」(Starburst ring),在這塊小小的範圍裡,恆星生成速度相對地超快。一般誘發星爆的原因,多和兩星系間重力相互作用有關,但M94這個案例中,事實上,星系的橢圓形狀,可能才是星爆的主因。

另外,在星爆環的內環和旋臂狀外環間,還塞了一些東西,這些其實是星系的盤面。縷縷綠色絲狀的星際塵,乍看下雖然很像一組重重疊疊的環,事實上塵埃呈弧狀是受到旋臂的曲線緊密扭絞的影響。

M94距離我們大約有1700萬光年,離銀河系有點遠。1781年時由梅西爾的助手Pierre Méchain首度發現,並納入梅西爾天體總表。

在上圖中以藍色和青色顯示的紅外光,波長範圍介於3.6~4.5微米之間,代表恆星的光。波長8微米及24微米的光是用綠色及紅色表示,分別代表溫度比較冷一點和溫度略為偏暖的這兩種塵埃。史匹哲紅外太空望遠鏡的冷媒在2004年時告罄,這些紅外波段的觀測是完成於冷媒用光以前。(Lauren譯)

資料來源:Galactic Wheels within Wheels[2013.05.29]

轉載自網路天文館

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