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彗星、小行星和流星,到底有啥不同?

經歷俄羅斯Chelyabinsk事件後,雖然已經瞭解是太空的大石頭掉落地球引起的,不過許多人可能都被一堆隕石、流星、小行星等名詞搞混了,到底該怎麼叫它們呢?事實上,該怎麼叫,要看這顆大石頭的組成成分,和它位在哪裡而定。

藝術家Tim Lillis繪製的視覺資訊圖表(infographics),用簡單明瞭了方式來描述彗星(comet)、小行星(asteroid)、流星體(meteoroid)、流星(meteor)和隕石(meteorite)的差異。

小行星通常是比較大的岩石,靠近地球的小行星絕大部分來自位在火星和木星之間的小行星主帶I(main asteroid belt),當它們受到擾動而改變繞日軌道時,部分小行星朝著太陽而來,因而得以接近地球。

彗星與小行星類似,但組成成分中所含甲烷或氨等冰質較多,所以整個結構松鬆散散的,當接近太陽時,這些物質會被蒸發而在天體周圍形成一層模糊如雲狀的 彗髮以及彗尾。一般認為彗星來源有兩處:長週期彗星(繞日週期200年以上者)者要來自歐特雲(Oort Cloud),短週期彗星(繞日週期小於200年者)則來自古柏帶(Kuiper Belt)。

比小行星小的太空岩石碎屑一般統稱為「流星體」,直徑在1公里至數毫米不等,直徑愈小者,數量愈多。絕大部分進入地球大氣的流星體都非常小,在大氣中就已經完全蒸發,無法抵達地面,僅有少數例外。根據它們進入大氣後的狀態,又可分為:

  • 流星:這個常常聽到的名詞,主要是指我們在夜晚星空中看到的那道飛奔在叢星中的光線,這是流星體進入地球大氣之後,與大氣摩擦生熱的「現象」,而不是指流星體本身。
  • 隕石:如果流星體的一部份碎屑熬過地球大氣的煎熬,最終「著陸」在地球表面,那麼這部分石塊碎屑稱為「隕石」。雖然絕大部分找到的隕石都很小,不過隕石的大小可從不足1公克(沙粒般大小)到100公斤重,甚至可能更大,足以引起致命的災害。

資料來源:Infographic: What’s the Difference Between a Comet, Asteroid and Meteor? [February 20, 2013]

轉載自網路天文館

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