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南島語族擴張究竟造成了多少太平洋群島的鳥類絕種?

不會飛的takahē,原本以為已經絕種, 但是在1948年在紐西蘭再度被發現。 到底有多少種鳥在南島語族擴張中絕種? 也只能靠科學家來估計了。

第一批到達太平洋群島的人類(筆者按:應為南島語族 Austronesian),也造成了許多鳥類的絕種。究竟有多少種鳥在那段時間絕種?因為沒有化石紀錄,因此數量變得難以估計。最近在《美國國家科學院院刊》(Proceedings of the National Academy of Sciences)發表的研究結果估計,我們的老祖宗們大約造成了1000種鳥類的滅絕,這個數字約佔全世界鳥類的十分之一。

人類不論到了哪裡,總是會引發物種的滅絕。比較常見的是陸生動物(如長毛象、恐鳥)因人類的狩獵行為而滅絕:例如四萬年前發生在澳洲的大型動物滅絕事件,以及一萬到兩萬年前發生在北美的大型動物滅絕事件,人類都脫不了干係。

同樣的,在三千五百到七百年前,當人類第一次到達斐濟、夏威夷等太平洋群島時,他們發現由於島上沒有掠食者,使得這些島上演化出了許多不會飛的胖鳥。這些鳥類在人類到來之後不多久,就因為狩獵以及農耕(刀耕火種)行為紛紛絕種了。

到底有多少太平洋群島上的鳥類,因為人類的到來而絕種呢?過去的估計,有人說八百種,有人說超過兩千種。坎培拉大學的Richard Duncan以及他的同仁們,決定要發展出個更好的方法來估算。

他們觀察了太平洋群島的269的島嶼中的41個較大的島上的不屬於雀形目(passerine)的陸生鳥類。由於非雀形目鳥類包括水鳥、鸚鵡、鴿子等,因為體型較大,容易成為狩獵的對象,同時骨頭也比較容易被發現。

接著他們利用現今仍存活、但是在化石中沒有被發現的鳥類種數佔所有現今仍存活鳥類種數的比例,建立一個統計的模型,來估計那些現在已經絕種或未發現(這裡的未發現應是IUCN的定義)的非雀形目鳥類數目究竟有多少。

估計的結果是,至少有983種,最多可達一千三百種的非雀形目鳥類在人類的遷移過程中絕種了;這個數目約當是目前世界鳥類種類的十分之一,跟過去估計的結果相差也不遠。

在Duke大學工作的Stuart Pimm認為,這代表了還有許多化石有待發現。筆者以為,人類的出現對世界各地的動植物都是災禍;具有骨骼的動物由於有機會留下化石,因此比較容易被發現、絕種的數目也較容易估計;但沒有堅硬骨骼的動物沒有機會留下化石,而植物在人類為農耕而放火焚燒森林的過程中,也不知有多少滅絕了?唉!

參考資料:

  1. Scientists Gauge Ancient Die-Off of Pacific Birds – ScienceNOW

關於作者

葉綠舒

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