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「顯性致死昆蟲施放技術」,控制登革熱的另一條路

文/白映俞、劉育志

每年有全球有超過一百萬人死於蚊子帶來的疾病,像是瘧疾、黃熱病、及登革熱等。其中最常見的是瘧疾,造成每年全球有將近五億人受到感染。而登革熱每年會有五千萬到一億人受到感染,導致兩萬五千人死亡。

登革熱的症狀輕微時可能像感冒,重則會發高燒、紅疹、嚴重頭痛、後眼窩痛、肌肉和關節嚴重疼痛。尤其關節的疼痛會相當劇烈,因此登革熱在台灣也俗稱斷骨熱。當病情最嚴重時,會導致血管出血現象甚至休克致死的情形。

登革熱的病媒蚊有兩種,為埃及斑蚊(Aedes aegypti)和白線斑蚊(Aedes albopictus)。這兩種蚊子還能傳播屈公病、黃熱病、以及其他病毒性疾病。或許有人會懷疑,現在公共衛生的條件這麼好,登革熱卻沒有因此消失呢?事實上,登革熱不但沒有消失,甚至近年來登革熱的流行還有擴大的趨勢。一般來說登革熱原本主要分佈在熱帶及亞熱帶地區,但隨著全球暖化,病媒蚊的分布區域也逐漸擴大。另外,當人類因全球化流動的更快更多,病媒蚊及病毒的擴散就越快。

至今預防登革熱病毒感染的疫苗仍未研發成功,我們預防登革熱的首要工作就是清除病媒蚊孳生源和及早偵測疫情。然而,來自英國牛津大學的研究者Hadyn Parry及其團隊,提出全新的構想準備一舉撲滅埃及斑蚊和白線斑蚊。

首先,他們找出兩個病媒蚊的生物特性:

第一、雄性蚊子不會叮咬人類,只有雌蚊會叮咬。

第二、雄蚊找到雌蚊進行交配的能力很強。

每次斑蚊交配後,雌蚊一次能產下約一百個卵,終其一生大約會產下五百個卵。Hadyn Parry團隊的想法是,透過基因改造使雄蚊帶有基因缺陷,再到自然環境中大量釋放這種基因改造的雄蚊,讓它們尋找雌蚊交配,這下子病媒蚊後代一生下來就死掉。稱為「顯性致死昆蟲施放技術」(Released Insects with a Dominant Lethal, RIDL)。他們希望透過持續性釋放大量基因改造雄蚊,減少蚊子的數量。

這樣的理想目前已在開曼群島、巴西、和馬來西亞實踐。實驗團隊先在兩、三千人大小的村落釋放基因改造雄蚊,約四個月後蚊子的總量少了85%,再之後呢,就很難看到蚊子了。接著團隊再逐漸挑戰更大的城鎮,在登革熱橫行的巴西也獲得不錯的成績。而此時此刻,研究團隊還沒觀察到任何蚊子的逆襲,因此正信心滿滿地想要朝著改造瘧疾病媒蚊的目標邁進。

但是,對於基因改造過的蚊子會不會出現其他的問題,仍有人抱持著懷疑的態度。究竟這樣的作法能否造福人類,仍需要一段時間的觀察與驗證。

如果此法可行,或許台灣幾個受登革熱所苦的疫區也將因此而受益。

 

參考資料:

Hadyn Parry: Re-engineering mosquitos to fight disease

關於作者

劉育志

劉育志,是外科醫師,也是網路宅,與白映俞醫師一同經營《好奇頻道》。著有《刀下人間》、《公主病,沒藥醫!》、《外科失樂園》、《醫療崩壞--烏托邦的實現與幻滅》、《臺灣的病人最幸福》、《玩命手術刀:外科史上的黑色幽默》等書。執筆《皇冠雜誌》、《蘋果日報》專欄,文章發表在《商業周刊》專欄部落格、良醫健康網及《PanSci 泛科學》。