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全球暖化使森林火上加油?

早期的研究發現,早春的天氣、上升的溫度,與增加的森林火災事件是有關連的,像是今年6月從美國瓦多峽谷(Waldo Canyon)開始的科羅拉多州森林大火,火勢蔓延超過18,000英畝的土地,迫使鄰近地區一萬多名居民遷離。這起森林大火與長期的全球暖化有關嗎?

森林大火與氣候的關係

瓦多峽谷的森林大火起於6月23日,火勢延燒科羅拉多斯普林斯(Colorado Springs)的西部地區。1個星期後,209公里外科林斯堡(Fort Collins)附近的高地公園也發生火燒事件,燒盡87,000英畝的土地。

其他今年科羅拉多州重大的森林火燒事件,包括博爾德(Boulder)周圍的火災焚燒面積300英畝、西南部的曼科斯(Mancos)的大火焚燒面積9,168英畝,還有面積約23,400英畝的森林大火,發生於該州西南部的聖璜國家森林。

「這些森林火災事件最直接的導火線是乾燥,加上美國中部山脊的高溫。」氣候學家羅賓森是紐澤西州立羅格斯大學全球降雪實驗室的領導者,他說:「今年洛磯山脈的冬天積雪比去年還少,3、4月本應是科羅拉多州的降雪月份,但今年卻沒有,因此受到火的威脅。」顯然春天融雪少是乾燥現象產生的重要原因。

同時,科羅拉多州上空的高壓系統也抑制雲層形成,使得太陽光不受阻擋,直接加熱地表。

森林大火與氣候變遷的關聯

在全球暖化的氣候模型當中,預測出美國西部、西南部將會更乾燥、更炎熱,這些條件會促進森林火災事件發生。但最近炎熱的夏天和活躍的森林大火事件,是否是氣候變遷的徵兆?目前仍在辯論中。

「有些人指出一種分布情形,因為美國西部已經有好幾年發生意外大火的紀錄,包括西南部的亞利桑那州、新墨西哥州、德州,以及最明顯的科羅拉多州;但也有些人說,這些紀錄還不足以證明。」科羅拉多州的氣候學家諾倫說。

諾倫表示有些人認為今年異常嚴重的森林火燒,其實源於自然週期。今年春天的氣候與1910年的春天最為相似,氣溫上升地比較早,而1910年的森林大火也相當嚴重,當年最嚴重的森林大火被稱為「大火燒」(the Big Burn),燒遍三300萬英畝的森林,跨了美國華盛頓、愛達荷、蒙大拿3州。

有些研究指出氣候變遷影響美國西部的森林大火。2006年,美國加州的史貴普斯海洋研究所(Scripps Institute of Oceanography)的科學家分析了1970年至2003年之間1,166場森林大火,發現在1980年代末期有情況加劇的潛勢。

雖然森林的火燒事件是大自然運作的一部分,這個研究判定情況加劇是由於全球暖化使得冬季、春季更加溫暖,而非自然界的森林火燒週期。

2010年7月《全新世》(The Holocene) 期刊的研究分析了1,500年來的資料及樹木的年輪,揭露氣候變遷與人類使用森林是現代「大型火燒」(megafires)的原因,而這些異常強烈的火燒事件使山林破損。

今年5月《全新世》期刊新的的研究指出,森林火燒事件頻繁的年份通常特別乾燥,並且發生在濕度相對正常的幾年之後,因為濕潤的氣候條件讓植被順利生長,提供了乾旱年充分的燃料。這個研究還發現人類對小型森林火燒的滅火動作,反而助長了大型火燒事件的發生。

究竟森林大火異常高的頻率以及特別大型的火燒事件是自然界的週期循環還是受全球暖化影響?科學家還在努力尋找答案,人類也需要重新思考我們面對森林火災的方式。

(本文原發表於行政院國家科學委員會-科技大觀園「科技新知」。歡迎大家到科技大觀園的網站看更多精彩又紮實的科學資訊,也有臉書喔!)

資料來源:Is Global Warming Fueling Colorado Wildfires?

Erica Bigio, Thomas W. Swetnam, and Christopher H. Baisan (2010) A comparison and integration of tree-ring and alluvial records of fire history at the Missionary Ridge Fire, Durango, Colorado, USA. The Holocene, 20 (7), 1047-1061.

 

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關於作者

慈忻

台大地理所,研究空間分析方法與災害風險。曾擔任防災科普小組編輯、ENSIT電子報主編。偏鄉災害問題與專業/弱勢間的資訊不對等,是我最想解決的問題。