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時光溫度計

2011/05/03 | | 標籤:

要量測體溫很容易,只要將溫度計夾在舌頭下等待三十秒。現在科學家發現一個方法可以量測活在百萬年前的動物的平均體溫。這個發現可以幫助生物學家對已滅絕的動物有更多的了解,並為古生物學家提供了一個有力的工具了解古氣候。

現代的哺乳類體溫約維持在37度上下,而「冷血」動物,諸如爬蟲類、魚、兩棲類則是隨著環境波動。有這樣的認知之後,科學家便開始爭論,到底古代的動物,像恐龍或是翼龍到底是「溫血」還是「冷血」。

半世紀以前,科學家嘗試測量化石中的同位素來解決這個謎題。舉例來說,同位素氧18的含量在生物礦石(如:方解石、文石、磷灰石)中會隨著生物體溫而改變。但還有其他問題,氧18的含量亦受其他因子的影響,像是動物體液的含量。而鮮少有證據能了解滅絕很久的動物的體液,所以科學家無法光由化石中的同位素含量來推測古代動物的體溫。

應用一個已被用在判斷石灰石溫度起伏的技術,Eagle和他的團隊分析生物性磷灰石中同位素的組成,通常可在牙齒跟骨頭中發現,在生物性磷灰石中,碳13和氧18的同位素傾向結合在一起;當體溫上升時,這個鍵結就會被打斷。所以可藉此推測以滅絕的動物體溫。

研究團隊利用這技術,分析了幾種現生生物,包括象、犀牛、鱷魚、鯊魚後,確認這個技術預測的體溫幾近實際值的3度c以內。接著分析兩隻猛瑪象、一隻已絕種的犀牛和一隻已絕種的短吻鱷,距今1千2百萬年前的牙齒琺瑯質樣本。結果從這些已消失的動物身上推算出的溫度,跟他們現今仍存活的親戚相符。

此外,科學家還可以用算出的古生物體溫,作為一種「古溫度計」,用來驗證科學家從其他管道算出的古代氣溫,例如白堊紀時的海洋溫度。

資料來源:ScienceNow: Body Temperature Time Machine [24 May 2010]

相關文章:NatureNews: Water-dwelling dinosaur breaks the mould [19 February 2010a] 利用同位素推測恐龍的棲所環境

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Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。