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爆米花肺,另類的「塵肺病」

最近,美國科羅拉多一位叫做維恩·沃森的男子狀告爆米花的生產商與經銷商勝訴,得到了730萬美元的賠償。他被發現得了「爆米花肺」,法庭認可了他對爆米花的指控,認定生產商與經銷商應該負責。 「爆米花肺」是如何形成的?這個官司,又是怎麼回事呢?

有一種物質叫做「雙乙酰」,能產生黃油的香味,經常被用到爆米花中。2000年,密蘇里州一位長期接觸這種調料的工人,出現了咳嗽、氣喘、呼吸困難 等症狀,最後被確診為「閉塞性細支氣管炎」。密蘇里州的衛生與老年人服務部開始調查爆米花與這種症狀的關係,並向國家職業安全與健康研究所請求技術支持。 調查結果,雙乙酰會形成細微顆粒飄散到空氣中,然後被吸入進入肺部。跟其他進入肺部的粉塵一樣,可能沉積在肺的氣管中而導致阻塞。這種症狀於是被稱為「爆米花肺」。後者在2004年發表了一份文件,警告工業界要「預防使用和製作調料的工人的肺部疾病」。

後來發現了更多的病例,他們紛紛起訴廠家。2004年,其中的一位獲得了2000萬美元的賠償。此後,有的廠家停止了雙乙酰的使用,而繼續使用的廠家也會加強對工人的保護。有粉塵產生的生產過程並不少,在充分的保護措施之下,也並非不可接受。

各種「有害物質」的危害都跟劑量有關。雙乙酰導致工人的「爆米花肺」,是因為工人長時間處在瀰漫著雙乙酰香味的環境中。而爆米花的消費者,聞到這種香味的時間很短,也就沒有人認為吃爆米花也會有問題。

在維恩·沃森被查出「爆米花肺」之後,醫生問是不是喜歡吃爆米花。他很驚奇地回答是,在過去的十餘年中,每天要吃兩包。於是,醫生把他作為第一例 「大量吃爆米花而導致爆米花肺」的案例進行了報告。醫生宣稱:雖然不能肯定他的爆米花肺一定是吃爆米花導致的,但是找不到其他的解釋。

「長期接觸雙乙酰的工人可能會得爆米花肺」已經被確認;維恩·沃森長期吃大量爆米花;醫生找不到其他原因來解釋他的病因。這三點加在一起,在科學上 並不足以做出一個嚴謹的判斷——比如被告就辯稱,維恩·沃森的肺病可能是他在工作中長期接觸地毯清洗劑造成的。不過在美國的司法體系裡,指控是否成立由陪審團來判斷。而陪審團是隨機選取的普通公眾,在心理上往往會更傾向於個人或者弱勢的一方。所以,陪審團採信了「長期大量吃爆米花導致爆米花肺」這個結論, 也並不意外。

除了這一條病因的判斷,原告律師對廠家的指控還有「明知爆米花調料可能導致爆米花肺,卻沒有告知消費者」。這一條明確地指控原告的得病是被告的疏忽 或者過錯造成的,於是要求巨額賠償。平心而論,這一條指控有點無賴。因為,爆米花調料造成爆米花肺,是在長期接觸雙乙酰的環境下。在此前,根本沒有任何資 料顯示「吃爆米花所接觸的量」能導致生病。國際食品添加劑委員會(JECFA)的評估結果,也是雙乙酰「在作為調料使用的情況下,沒有安全性問題」。

在這樣的背景下,要求廠家告知消費者「爆米花中的調料雙乙酰可能導致爆米花肺」,有點像在麵粉袋子上註明「麵粉粉塵可能導致肺部疾病」。不過,維恩·沃森畢竟是個倒霉的人。不管這個官司的判斷是否合理,讓財大氣粗的爆米花公司出點血,也可以算是「劫富濟貧」。

轉載自 科學松鼠會,作者:云無心

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科學松鼠會

科學松鼠會是中國一個致力於在大眾文化層面傳播科學的非營利機構,成立於2008年4月。松鼠會匯聚了當代最優秀的一批華語青年科學傳播者,旨在「剝開科學的堅果,幫助人們領略科學之美妙」。願景:讓科學流行起來;價值觀:嚴謹有容,獨立客觀