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首度在四合星系統中發現系外行星

一組由業餘天文愛好者和專業天文學家組成的「行星獵人計畫(Planet Hunters)」工作團隊,在一個由兩組雙星組成的四合星系統中發現一顆行星。這是第一次在這種四合星系統中發現系外行星。

行星獵人計畫由耶魯大學( Yale University)天文學家Meg Schwamb帶領下,發現這顆所謂的「環雙星系外行星(circumbinary planet)」,如其名,這顆行星環繞一對互繞的雙星公轉,公轉一圈約需138天;而這對雙星,彼此互繞的週期約為20天,且為一對食雙星,質量分別為太陽的1.5倍和0.41倍。但和其他環雙星系外行星不一樣的地方是:在這對雙星約1000AU遠之處,有另一對雙星,兩對雙星互繞,所以這實則為一個四合星系統(four-star ystem)。

到目前為止,天文學家只找到6顆環雙星系外行星,但全部都是單純的雙星,並沒有又和其他單星或雙星組成聚星系統。Schwamb表示:環雙星系外行星誕生的環境相當極端。在這類系統中發現行星,往往可促使我們深入思考行星如何能在這樣變化劇烈的環境中形成、聚集甚至演化。

這顆在四合星系統中新發現的行星,目前編號為PH1,即行星獵人計畫發現的第一顆系外行星的縮寫。Schwamb帶領業餘天文愛好者Kian Jek、Robert Gagliano等人,分析克卜勒太空望遠鏡(Kepler)的觀測資料,從而發現了PH1。克卜勒任務是利用凌日法來偵測系外行星,當行星經過恆星前方時,地球上將會看到恆星的亮度稍微下降的現象。發現PH1之後,Schwamb再與其他專業天文學家,利用位在夏威夷的凱克望遠鏡(Keck telescopes)做追蹤觀測;觀測結果確認PH1是顆半徑約為地球6.2倍的氣體巨行星,大約比太陽系中的海王星還大一點。

行星獵人計畫始於2010年,由耶魯大學天文教授Debra Fischer發起並執行,參與人數多達數千人。由於克卜勒任務的觀測資料非常龐大,如果不是透過這種方式,這個四合星系統中的行星很可能就在眼皮子底下溜過了。因此這個計畫不僅滿足的業餘天文者的參與感,同時也加速了專業天文學家發現的腳步,是種互利互榮的好研究方式。雖然現在有許多自動化技術可以自動分析克卜勒資料庫,但並不總是全然如天文學家希冀的那般有效率。這更突顯了行星獵人計畫存在的重要性。

資料來源:Armchair astronomers find planet in four-star system. Yale News [October 15, 2012]

轉載自 網路天文館

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