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怎樣雀屏中選?

孔雀的尾羽曾困擾了達爾文許久。這個看來沒用、笨重又俗麗的特徵,對孔雀生存沒有幫助,但卻代代相傳,這不符合達爾文的天擇理論。雖然達爾文最後找到的令他滿意的想法,並讓孔雀笨重的尾羽成為性擇理論的經典招牌;看似無用的尾羽是雌性偏好下的產物。

最近幾年,在行為生態學內,掀起了激烈的辯論-是否這個特徵仍被雄孔雀用於求偶。藉由實驗性拔除尾羽,研究人員認為答案是肯定的,但僅限於某些情況下。

加拿大昆士蘭大學的行為生態學家Roslyn Dakin,和他的同事Robert Montgomerie,在春天繁殖季,追蹤三個野生孔雀族群。發現,尾羽眼點較少的雄鳥,較不能吸引雌鳥,但具有較平均還多眼點的雄鳥,卻也不更有求偶優勢。

從1980年代起,英國的行為生態學家Marion Petrie開始驗證孔雀尾羽在求偶儀式中扮演的角色,「因為達爾文提出這個想法後,並沒有人著手驗證」。正如她所預期的,有最多眼點的雄孔雀,最吸引雌鳥。拔除尾羽,將降低他虜獲芳心的機會。之後,法國的科學家發現,雄孔雀具有較多尾羽,其免疫系統也較健全,這顯示尾羽是雄鳥適存度的指標。

然而,一組由東京大學的行為生態學家,Mariko Takahashi所率領的團隊,研究一群孔雀七年後發現,大致上,雌孔雀並不會偏好尾羽最大,最對稱的雄鳥。她認為「我們認為雄孔雀的尾羽,在求偶上已經喪失或僅剩微弱的訊號功能」。這項研究被媒體廣泛報導,也讓創造論者樂見達爾文被質疑。

當日本的研究發表後,Dakin和法國科學家居於劣勢。她們則發表了反駁,「我認為大家都同意,事情比Takahashi等人的結論還複雜」。

Dakin重複了Petrie的實驗,發現雄孔雀的求偶成功比例大大地減少。然而,她也注意到,在拔除實驗前,雄孔雀的尾羽平均有165到170個眼點。而具有最多眼點的那些雄鳥,並不會有較多的交配機會。Dakin推論,在一般情況下,雌孔雀不會以眼點數量為依據,選擇交配對象。但尾羽上的眼點,可以讓雌鳥淘汰掉羽毛脫落的雄鳥(編按:也就是說雄鳥尾羽上的眼點,是第一關門檻,通過了還未必是優勝者)。其他擇偶條件還包括顏色和花樣,也許仍然會吸引雌鳥。

Petrie很樂見研究再度被驗證,但結論仍有保留的空間,因為自然情況下,眼點數量的差異很小。另一方面,雄鳥的尾羽並不是隨機脫落的,而且他們會努力讓尾羽保持在最健康的狀態。Petrie也承認,這類研究只計算眼點數量作為尾羽品質指標,可能高估了雌孔雀在擇偶時,對眼點的依賴;或許我們該直接問她們。

資料來源:NatureNews: Size doesn’t always matter for peacocks [18 April 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。