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NGC 2736:是鉛筆還是女巫的掃帚?

2012/09/16 | | 標籤:

看似寧靜而永恆的美麗夜空,實則一點兒也不平靜。恆星誕生、死亡,不斷輪迴上演,有時恆星的死亡向外拋出的物質所形成的奇特結構,能創造出一場無比美麗的景致。

上圖是歐南天文台(ESO)La Silla觀測站MPG/ESO 2.2米望遠鏡所拍到的鉛筆星雲(Pencil Nebula,NGC 2736)最新照片。這個特別的星雲其實是個超新星殘骸的一部份,其最亮的部分細長如鉛筆,因而有「鉛筆星雲」的俗稱,但其實它的整體結構更像是傳統的女巫騎乘的掃帚一般。

船帆座超新星殘骸(Vela supernova remnant)自約11,000年前爆炸之後,爆炸所產生的震波以數百萬公里的時速向外快速移動,衝擊到存在於星際間的氣體而驟然減速,形成層層疊疊的巨大殼層狀星雲;其中,鉛筆星雲是船帆座超新星殘骸中最亮的部分。這個星雲於1835年由約翰‧赫歇爾(John Herschel)於客座南非時發現的。

從這幅影像可見到龐大但纖細的絲狀結構,中間夾雜著規模小一點、由氣體構成的明亮節點,以及四散的大片氣體。這個星雲之所以明亮,是因為稠密的氣體區被超新星爆炸的震波衝撞所致。當震波高速在太空中前進並衝撞到星際物質時,這些星際物質會被加熱到數百萬度的高溫而被激發發光;之後雖然逐漸冷卻,迄今所發出的光輝雖已減弱,不若被衝撞當時,但仍能被儀器捕捉到。

藉由這張影像所呈現的不同顏色,天文學家可以描繪出雲氣的溫度分佈情形。有些區域的溫度還是相當高,所見的輻射主要來自游離的氧原子,在這幅影像中的藍色部分便是氧離子的貢獻。其他溫度比較低的區域則呈現紅色,主要來自氫離子的輻射。

鉛筆星雲本身的寬度約橫跨了0.75光年,並以每小時650,000公里的速度在星際介質中移動。這個星雲距離地球僅有約800光年遠,因此這個星雲在天空中的位置,在人的一生中便可看得出其變化。即使在超新星爆炸後已經約11,000年的現在,這個星雲仍沒停止過改變他在夜空中的面貌。

資料來源:A Celestial Witch’s Broom? eso [12 September 2012]

轉載自 網路天文館

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