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蛇來自遠古的地下世界?

臺灣自己的蛇, 赤背松柏根
照片提供: 楊育昌

蜥蝪和蛇大家應該都看過,至少家裡牆角總有小壁虎來來去去。蜥蝪和蛇雖然一個有腳一個没腳,但是在分類上它們都分在爬蟲類有鱗目(Squamata),都來自同樣的祖先。

不過這個祖先怎麼演化出這麼多種陸生水生蛇類及蜥蝪,長久以來都没有完全被研究清楚。紐約州立大學石溪分校(SUNY Stony Brook)的研究團隊做了個驚人創舉,首度從 161 個有鱗目代表性物種解讀 44 種基因序列,再以這個龐大的資料庫重建了至今最可信的有鱗目演化樹。

在這個演化樹裡他們有個驚人發現:現在我們看到的蛇都是盲蛇的後代。盲蛇住在地底下,所以蛇的祖先們很可能是從地底下會逐漸攻上地表世界,慢慢呈現今天在陸地,湖泊,海洋,樹林裡出現的可觀多樣性。

這篇研究報告的作者 J. J. Wiens 教授在訪談中也提到,蛇的體型一律是長長的身、短短的尾,這種體型只有在某些也住在地底的蜥蜴才看得到,所以這種體型設計應該是從地下祖先那裡遺傳得到的特徵。

參考資料

  • ScienceDaily. Evolutionary history of lizards and snakes reconstructed using massive molecular dataset. 2012/9/18 報導.
  •  J. J. Wiens, C. R. Hutter, D. G. Mulcahy, B. P. Noonan, T. M. Townsend, J. W. Sites, T. W. Reeder. Resolving the phylogeny of lizards and snakes (Squamata) with extensive sampling of genes and species. Biology Letters, 2012; DOI: 10.1098/rsbl.2012.0703

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關於作者

慈濟大學生命科學系的教書匠。對肉眼看不見的微米世界特別有興趣,每天都在探聽細菌間的愛恨情仇。希望藉由長時間的發酵,培養出又香又醇的細菌人。