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螞蟻版的facebook

這大概是螞蟻版的facebook吧。一項新的研究發現,儘管紅收穫蟻(Pogonomyrmex barbatus)只和少部分的螞蟻分享資訊,一些新聞仍能在資訊網路上廣泛散佈。這能解釋螞蟻聚落如何很快的對天敵和天災做出反應。

紅收穫蟻原生於美國西南部沙漠,一個聚落包含上千隻個體。大多的社交互動發生在聚落的入口大廳。每天日出前,巡邏員會先離開聚落,視察鄰近的區域,確定沒有天敵或其他危險,並安全回巢通知食物收集員後,食物收集員才會離巢去收集食物。(參考 《Nature》 2003五月的一則短訊

和其他螞蟻一樣,紅收穫蟻利用化學訊號傳遞消息。他們在分泌一些微小的化學分子在外骨骼表面,而同巢的其他夥伴則用觸角摩擦外骨骼,讀取這些訊息,就像我們互相寒暄打招呼一樣。不同化學分子的組成,也提供不同的資訊,包括不同的職位,到過哪裡,或是他們發現什麼食物。

史丹佛大學的研究人員,在實驗室中設計了一個人造的巢穴入口大廳,用攝影機記錄,並藉由精密的軟體,計算螞蟻觸角接觸彼此的次數,作為交換資訊的指標。研究中,共計算了4628次,來自兩個不同巢穴螞蟻的互動。

大多的螞蟻約有40次互動,但有10%的個體和同巢成員有超過100次接觸。研究人員正試著找出是什麼原因,使得螞蟻特別與同巢成員有較頻繁的互動。

該研究中,螞蟻互動的模式,和人類在facebook等社群網路上分享資訊的過程吻合。大多Facebook的使用者,只和少數有關係的朋友互動。然而,有一些使用者卻有上千個朋友,而這些使用者的行為,就像資訊交換站一樣。「只要他們轉貼了某些消息,很多人就會看見」領導這項研究的作者,生物學家Noa Pinter-Wollman說到。

而實際上,電腦模擬也顯示,當螞蟻的社交網路中,有少數成員像「資訊交換站」一樣時,訊息流動最快。快速的訊息流動,使蟻巢能較快對一些像是天敵或是壞天氣做出反應。「當蜥蜴來到蟻巢,你會希望每個成員都知道而且要快點躲起來」Pinter-Wollman說。

但這之中也有利弊取捨。根據先前的研究,蜜蜂也有類似的社交結構,但疾病也會在網路中像資訊一樣的散佈。這些互動良好的螞蟻或許在反應威脅時有利,但他們也較容易被疾病感染,且讓疾病在巢穴中快速散播。

Pinter-Wollman認為,了解螞蟻社交網路,是了解他們行為的關鍵。螞蟻會根據與其他成員互動的頻率,及化學訊號,來決定要收集食物,照顧幼體,或是躲避天敵,「這些互動是決定蟻巢行為的主要原因」。

「這項研究結果反映出人類社交互動及科技網路」網路科學家Melanie Moses提到,「(這些螞蟻)是另一個實驗的系統,使我們可以了解天擇是怎樣建立如此複雜的網路」。

資料來源:ScienceNow: Ants Take a Cue From Facebook [12 April 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。