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表面充滿氧化鐵,火星成為紅色星球

2012/08/20 | | 標籤:

文/羅智華

眾所矚目的美國國家航空暨太空總署(NASA)火星探測器「好奇號」,於八月六日成功登陸火星,並順利從火星拍下第一張彩色照片傳回地球,讓全球太空迷與天文學家為之振奮,這也是NASA團隊首次使用以火箭作為動力的空中起重機,幫助好奇號可以順利登上火星。

西元1969年,成功登陸月球的阿姆斯壯用雙腳,踏出人類探索太空的一大步,到了2012年,火星探測器「好奇號」則用六個輪胎,邁向人類探索天體星球的另一個大步,對許多天文迷來說,這不僅是天文科學研究上的里程碑,也見證了歷史的重要一刻。

台北市立天文科學教育館解說員林琦峰表示,造價約25億美元的好奇號是一台擁有六個輪子、宛若汽車大小般的火星探測器,相較於2004年登陸火星的探測車「機會號」及「精神號」,重量約達900公斤的「好奇號」,不但比它們重五倍以上,長度也增加兩倍。有別於之前的探測器,「好奇號」除了體積變大外,更是第一輛由NASA研發採用核動力驅動的火星探測器。

為何要改採核動力來驅動探測器呢?國內知名太空權威、現任中央大學天文研究所教授葉永烜表示,以往登陸火星的探測器都是運用太陽能來當作動力來源,一旦探測器無法照射到太陽光時,就無法產生動能運作,導致探測工作因此中斷,但如果改用核動力來製造動能則可避免這樣的問題,無論是白天或夜晚,好奇號都可以全天候進行探測任務,從探測技術上來說,這不但是美國首次將核能技術結合行星探測器,也是太空科技的一大突破,因此格外引發國際關注。

因為體積變大,也讓「好奇號」可以搭載更多探測儀器,除了用來拍攝影像的照相機外,還包括光譜儀、化學攝影機、火星樣本分析儀器等。

葉永烜表示,不同於2008年登陸火星的「鳳凰號」只能在原地,此次「好奇號」將以火星赤道附近的蓋爾隕坑為主要探測地點,從中找尋火星是否曾經有生命存在的蛛絲馬跡,好奇號預計將在火星上探測一個火星年的時間,接近於地球上的兩年,由於探測區域比之前登陸火星的探測器都來得廣大,因此科學家也預估將帶來更多令人期待的探測資料。

葉永烜表示,火星是八大行星中的一個星體,其誕生年齡與我們所居住的地球相近,大約是在四十五點六億年前形成。火星表面含有許多氧化鐵,因此讓星體顏色偏橘紅,因此火星又有「紅色星球」之稱。

好奇號登火星 盼找到生命跡象

很多人好奇,在宇宙中有那麼多星體,為什麼目前科學家都認為只有火星比較有可能出現生命跡象,甚至寄望未來人類有朝一日能移民至火星上當「太空新住民」。對此,葉永烜解釋在眾多行星中,水星、金星、地球、與火星因為距離太陽比較近,因此又稱為太陽系的內行星。其中,金星與地球的質量大小因為很接近,所以金星又被稱為是地球的「孿生兄弟」。

但質量接近不等於金星就擁有和地球一樣適合生物繁衍的星體環境,葉永烜表示,海洋為孕育各種生物的大地之母,要有水的存在,才能衍生出生命。以金星來說,由於其表面非常炙熱,溫度可達攝氏四百多度,在這樣環境下很難發現有水的蹤影,更何況是生物足跡。

反觀火星,則恰好與金星相反,火星表面溫度低,約為零下四十度。加上火星表面有發現宛如大峽谷般的地質構造,同時科學家也發現火星過去有水的證據存在,因此推估火星之前的氣候環境可能與地球相近不遠,因而讓火星成了眾多星體中,最可能存有生命跡象的一顆星球。

為了讓對探索太空有興趣的天文迷可以更了解此次登陸火星任務的來龍去脈,台北市立天文館也將八月及九月訂為「火星季」,推出一系列活動。林琦峰表示,此次天文館特別與師範大學科教中心及美國在台協會合作,共同推出「2012火星最前線」展覽,內容除展出火星探測器的發展與演進外、還結合多媒體球投影、親身體驗漫遊火星的互動模型。八月十九日當天下午二時則有「星期天談星」活動,九月底前的每周日下午三時會舉行「假日探星趣-前進火星」活動,由解說員帶領民眾動手做好奇號模型,讓民眾對好奇號有深入了解。

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書名:圖解天文小百科

作者:幼福編輯部

出版社:幼福

出版日期:2012年01月01日

書名:天文年鑑2012

作者:台北市立天文科學教育館

出版社:台北市立天文科學教育館

出版日期:2011年11月01日

原文發表於人間福報

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