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新科技使科學家更了解太陽系外行星

Tau Bootis b 的藝術想像圖。圖片來源:Wikipedia

科學家們在太陽系外發現的最早行星之一 Tau Bootis b,因為無法測量它的光距,因此一直是一個謎。現在,有史以來第一次,一個國際小組使用了一種創新的科技,可以測量出它的光距,得以了解它的體積及軌道。他們的研究報告已刊載於 6 月 28 日一期的《自然》(Nature)期刊。

國際小組成員穆吉(Ernst de Mooij)表示:「一般而言,科學家對太陽系外行星最大的困擾是,從地球觀察,科學家們無法了解其軌道方向。」穆吉亦是多倫多大學博士後研究員。他續表示:「此一情形使科學家們無法決定系外行星的質量。然而,使用新發明的科技,我們能夠測量 Tau Bootis b 的動態,從地球觀察,我們可以確定它以 44 度角度繞著主體行星運行,其體積是木星的 6 倍。」

Tau Bootis b 於 1996 年被發現,位於 Bootis 星座中。它繞主星體運行,距主星體的距離比地球和太陽間的距離還少 5%。Tau Bootis b 雖然用肉眼即能看見,但卻無法看到其本體,過去 15 多年來,科學家們測量其光距的努力都宣告失敗。

研究報告作者,萊頓大學(Leiden University)的布洛基(Matteo Brogi)表示:「最後,使用位於智利 Cerro Paranal 歐洲南方天文台的巨大望遠鏡,費時 3 夜,才看到星體。經精確研究其系統頻譜,我們確定 99.99% 的光來自這個星體,只有 0.01% 來自系外行星。」

研究小組首先使用他們獨特測量過境行星(transiting planet)——定期穿越地球及其恆星間的行星——的方法。他們很快了解,如果他們找尋從星球本體發出來的光,他們可以使用同樣的方法於較大且不移動的星群。

參與穆吉與布洛基共同研究的還包括荷蘭萊頓大學的伯克比(Jayne Birkby),史奈侖(Ignas Snellen),荷蘭太空研究所(Institute for Space Research,SRON) 的考克(Remco de Kok),及麻省理工學院的艾爾布萊特(Simon Albrecht)。

作者:駐比利時代表處科技組
資料來源:Innovative technique enables scientists to learn more about elusive exoplanet—University of Toronto [2012-06-27]

轉載自國科會國際合作簡訊網 [2012-07-30]

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