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你站外面啦!-自私的綿羊說

面對餓狼,綿羊不會逃跑,只會往羊群中間擠。幾十年來,「自私羊群理論」(selfish herd theory)解釋綿羊的這種行為,但卻缺少實際的證據支持。現在一項新的研究結果證實,綿羊面對威脅時會往羊群中間移動,支持了這套理論。

「在野外很難追蹤大型動物的空間資訊,」未參與這項新研究的生物學家史丹威奇(Theodore Stankowich)表示,「研究團隊選擇的研究動物-綿羊,很適合在受控制的環境下回答科學家的推論。」

過去有針對海豹、鴿子或螃蟹的研究,試圖找出「自私羊群理論」的證據,不過得到的結果都很粗糙。於是倫敦大學皇家獸醫學院( Royal Veterinary College of the University of London)的生物學家金恩(Andrew King)在46隻綿羊身上各裝了定位系統(GPS),並找來受過訓練的一種牧羊犬-澳洲卡爾比犬(Australian Kelpie dog),扮演兇狠的掠食者。當研究團隊釋放牧羊犬衝向羊群,同時也每秒記錄綿羊的位置,之後分析影響綿羊移動路徑的因素。結果很能預期綿羊面對威脅時,會朝羊群中央移動,而非往反方向或分散逃跑。這項發現刊載於《當代生物學》(Current Biology)。當牧羊犬距離羊群約70公尺遠時,羊群就會開始聚集,即使集中的羊群移動,個別的羊隻也會盡可能地不斷地朝中央移動。

「羊隻會朝羊群中央移動,避免因為待在羊群邊緣而成為掠食者的午餐」,金恩表示。綿羊的這行為之所以自私,是因為牠們將同伴往外擠,讓羊群邊緣的個體代替自己承擔被獵的風險。

這項發現也支持了演化壓力驅使動物們集結成群的假設。未來,研究團隊希望了解罹患神經退化症狀(例如一種類似狂牛症的「羊癢症」-scrapie)是否會改變羊群自私的避敵行為;或許能應用於早期監測羊癢症的發生,避免畜牧經濟損失。

史丹威奇認為金恩的研究設計比以往的研究還好,他希望也能用於研究其他大型動物,因為綿羊群的研究結果未必也能解釋其他動物的行為。

然而,金恩也坦承研究設計中使用受過訓練的牧羊犬,未必能反映出羊群面對真實掠食者時的行為,因為羊群中的部分個體有經歷過牧羊犬,或許這會降低羊群感受到的威脅。如果換成真正的野狼,情況可能不同。

資料來源:Selfish Sheep Seek the Center. ScienceNow. 23 July 2012.

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。