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皮膚老化的原因

圖片來源: alphadesigner@flickr

夏天不能曬太多太陽,不然皮膚會老化。這是可以避免的。可是年紀大了,皮膚也會老化,這就還没有辦法解決了。最近研究人員發現,這樣的老化跟免疫系統有關。

脊椎動物得到了個演化上首次出現的東西-淋巴球。因為有了淋巴球,脊椎動物才可以擁有製造抗體的能力,也才能在第二次碰到相同抗原的時候,從記憶型T細胞及記憶型B細胞快速啟動免疫機制,讓幫手T細胞可以帶著眾兄弟們清除病原或有問題的細胞。老人家的皮膚經常出現腫瘤或黑斑等等的問題,可能都是不正常的細胞在皮膚增加造成的。可是這個現象有辦法用藥物來改善嗎?在人口組成逐漸老化的社會,銀髮族碰到的問題應該是我們要努力找出方法來因應的。

過去的研究都只能由抽血拿血液中淋巴球來實驗。可是在血液中淋巴球和進到組織裡的淋巴球不太一樣。我們知道當身體某處發生問題後,平常在血管裡流動的血球細胞才會離開血管進入組織去處理狀況。以T細胞來說,當它接到派遣令時會先有變身的動作在細胞膜上出現特定的蛋白質。接著最靠近事故現場的血管會在形成管壁的內皮細胞上現一些分子記號,當血液中的T細胞經過發現這些記號時會停下來,找到內皮細胞間的縫隙擠出去進到組織裡,再擠過一大堆的細胞後到事故現場執行任務。免疫細胞變身後對環境刺激的反應大不相同。而一旦細胞鑽進細胞堆裡,我們就看不到它啦!到底進到皮膚組織裡發生了什麼,到現在還是不容易找出答案。

這支英倫團隊比較了不到40歲的人和70歲以上的老人家的皮膚後發現,老人家皮膚裡的巨噬細胞似乎没能適時放出TNF-alpha,所以不能活化微血管內皮細胞來留住經過的幫手T細胞,所以導致在皮膚的功能變差。你一定想說,這一堆專有名詞是什麼鬼?

這樣說好了。假設今天我一個人走在深山裡摔傷動彈不得,手機又没電,大概就等著死神召喚了,因為就算山下有最好的救難人員,他們也不會知道我倒在山上該出動了。如果這時有另一個山友經過看到我,可以幫我打手機求救,所以救難人員就緊張了,可是他們依然不知道我在那裡。如果這位山友有個紅色帳棚,這時把它架起來,救難直升機就有機會老遠看到我們在那裡,我這個問題人物就有機會被處理掉。

換到人身上,老年人的T細胞是正常的。發生問題的皮膚細胞平常可以適時出現紅色警訊讓定期經過的幫手T細胞進來處理問題,把不正常的細胞清除掉。可是如果這個人老了,附近的巨噬細胞没有做好放紅色警訊的工作,我們的免疫細胞就不能及時找到並清除問題細胞,癌細胞等等不正常的細胞就開始變成問題了。

作者發現一群特定的調節T細胞似乎在老人家的皮膚裡數量特別多。這群細胞曾被發現可以抑制巨噬細胞放出TNF-alpha,所以有可能是問題的關鍵人物。這個故事當然還要有續集,未來研究人員仍希望能找到問題的源頭,看能不能有機會減緩皮膚免疫機制的老化。

重要概念

  • [普生]脊椎動物演化出淋巴球(lymphocyte),才有了後天性免疫系統(acquired immunity), 也才有了免疫記憶(immunological memory)。
  • [普生]免疫細胞利用分泌各種細胞激素(cytokine)來互相溝通,像這一篇提的巨噬細胞就放出 TNF-alpha控制內皮細胞來吸引 T 細胞。
  • [普生]內皮細胞(endothelial cell)在組織學上屬於表皮細胞(epithelial cell),位在各種血管的最內層,形成連續保護膜圍住血液。當你流血時,那裡的內皮細胞一定被扯破了。
  • [普生]細胞没有辦法看到或聞到對方,辨認是靠兩種細胞在表面的蛋白質來達成。如果兩種細表面的蛋白質可以互相吸引結合,那兩個細胞的距離會拉近,更多的互動才可能接著發生。

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研究原文

文章來源:30.6kj

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關於作者

慈濟大學生命科學系的教書匠。對肉眼看不見的微米世界特別有興趣,每天都在探聽細菌間的愛恨情仇。希望藉由長時間的發酵,培養出又香又醇的細菌人。