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長期背痛可能和腦有關

大多數的成年人都有背部無名疼痛的經歷,幸運的是,幾天之後疼痛會漸漸消去。不過有些人就沒這麼幸運,一開始他們的疼痛和其他人一樣,差別在於疼痛卻持續了數年之久。科學家發現這兩種不同疼痛經歷的成人在腦部掃描上的差異,不僅能鑑定出慢性疼痛的好發患者,還可能設計新療程解決慢性疼痛。

「這是首次我們可以區分出兩位同樣飽受疼痛的病患中,誰的疼痛會發展成慢性疼痛。」主持這項研究,西北大學(Northwestern University)的神經科學家凡尼亞‧亞帕林(Vania Apkarian)表示。

過去二十年來,亞帕林的研究室進行了許多實驗,比較慢性疼痛患者和健康成人的腦部掃描,發現兩者在構造和腦功能區域都有差異。不過實驗設計較難指出是什麼腦部差異造成慢性疼痛,或者由止痛劑、生活模式,或者其實是疼痛引起這些差異。

因此,亞帕林的研究團隊改追蹤背痛患者的腦部掃描變化,而非像過去一樣和健康人士的腦部掃描結果比較。研究團隊找來了39位在自我量表上顯示中等疼痛(十級量表中填寫5、6級)持續一至四個月長的患者,往後一年內進行四次腦部掃描,並追蹤背痛。年末,有20位患者痊癒,另外19位則持續受疼痛之苦。

然後研究團隊檢視多處腦部特徵,包括伏隔核(nucleus accumbens)和腦島(insula)間神經傳遞訊息量的改變,這改變出現在背痛患者上。伏隔核和腦島與人類學習、對環境的情緒反應有關,慢性疼痛患者不僅在這兩區域間的訊息傳遞量增加,且這增加從研究初期就發生,顯示一開始便能預期患者將持續經歷疼痛,不過仍需要更多的資料才能確定腦部掃描結果能作為預測的依據。

研究成果發表於《自然‧神經科學》(Nature Neuroscience),能應用於檢查出慢性疼痛的好發族群,也能根據這項結果,開發出減緩伏隔核和腦島之間神經訊號的止痛藥物。除此之外,研究結果也顯示不僅痛覺功能區和慢性疼痛有關,調控情緒有關的腦功能區也參與其中。

並未參與這項研究,哈佛大學的神經科學家 David Borsook 認為,研究結果僅是謎團中的一條線索,還需要更多的研究找出是什麼原因使疼痛成為慢性,而且還需要針對其他族群進行研究,才能擬出治療方法。另一方面這項研究是一項突破,相較過去僅由患者自評疼痛程度,現在可以藉由腦部掃描診斷。

資料來源:ScienceNow: Blaming the Brain for Chronic Back Pain [1 July 2012]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。