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M55:巨大的球狀星團

2012/06/20 | | 標籤:

右圖是歐南天文台(ESO)4.1米的VISTA紅外巡天望遠鏡(Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy)所拍攝的M55星團。這個龐大而擁擠的球狀星團含有數萬顆恆星,而這個巨大的恆星蜂巢,是宇宙中最古老的天體之一。天文學家藉由研究像M55這樣的球狀星團來瞭解星系如何演化,以及恆星如何變老。除了M55之外,還可在影像中見到許多背景星系,其中最明顯的是星團右上角那個側向地球的螺旋星系。

球狀星團因受到重力作用而形成一個緊密的球狀外觀。在M55中,數萬顆恆星擠在直徑僅約太陽到匹鄰星約25倍大的狹小空間中,使得恆星彼此間很靠近。匹鄰星是半人馬座Alpha星(南門二)這個三合星中的C星,距離4.2光年,是已知最靠近太陽系的恆星。

天文學家目前已在銀河系中發現約160個球狀星團。最新發現的兩個球狀星團,就是VISTA的貢獻。(請參閱天文新知2011-10-20 VISTA看透銀河中心,在銀心彼端發現2個球狀星團)。天文學家估計:最大型的星系中,可能可以擁有數千個這類球狀星團。

根據研究,球狀星團中基本上都是在約100億年前形成的,而每個星團中的成員基本上都是從同一片雲氣中誕生。由於它們是在大霹靂之後僅約10~20億年左右形成的,其原始星雲的成分是最單純、最輕也最普遍的氫,伴隨少部份氦,以及極少量的其他重元素(金屬元素),如氧或氮等。這種金屬豐度低的現象,讓它們與後期誕生的恆星,如太陽等,有所區別。太陽約於46億年前誕生,大約只有球狀星團成員星的一半年齡而已。因為後期誕生的恆星所使用的材料,是一代一代的恆星們演化到末期,發生超新星爆炸或默默形成行星狀星雲後,將演化過程中的核融合產物拋回太空的結果,因此愈近期誕生的恆星,金屬豐度愈高。

M55位在南天的人馬座方向,距離地球約17,000光年,整個星團的寬度相當於滿月的2/3,以一般小型望遠鏡就可以觀賞。這個星團是法國天文學家Nicolas Louis de Lacaille於1752年首度發現,26年後另一位法國天文學家梅西爾(Charles Messier)將其收錄進他著名的梅西爾星表中,編號第55號,故標記為M55。這個天體另一編號為NGC 6809。

資料來源:VISTA Views a Vast Ball of Stars[2012.05.09]

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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