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如珠寶般閃閃發光的梅西爾9號星團

2012/03/24 | | 標籤:

右圖是哈柏太空望遠鏡所拍攝的梅西爾星表第9號星團(Messier 9,M9)。這個球狀星團位在蛇夫座方向,也就是幾乎朝向銀河中心的方向,距離地球約25,000光年,星團中含有25萬多個成員星,是個非常龐大的星星家族。可惜在地球上所見亮度不高,視亮度約7.9等,必須使用望遠鏡才能見到這個星團。M9球狀星團由於非常靠近銀河中心區,因此受到強大重力的影響,整個星團被拉到有點變形,而不是呈現幾乎對稱的球狀。

有些天文學家認為球狀星團中可能存有我們銀河系中最古老的恆星,這些最老恆星從宇宙誕生後不久就隨之誕生,年齡超過100億年,幾乎和宇宙同壽。除了擁有老恆星之外,M9星團裡的成員星組成成分各異,但絕大多數恆星所含有的重元素(氫與氦以外的其他元素)卻比我們的太陽少很多,特別是與地球生命息息相關的氧、碳和鐵等元素。其實不僅是M9,其他的球狀星團也是如此。這是因為宇宙中的重元素都是經由恆星核心的核融合反應,或經由超新星爆炸而產生。當M9星團和其他球狀星團形成之初,宇宙當中的重元素濃度還非常低,甚至幾乎完全不存在。

M9是法國天文學家梅西爾(Charles Messier,或譯為梅西耶)於1764年發現,這個星團由於非常遙遠而密集,在天空中所見的大小,僅相當於手臂打直後的針尖而已。因此在這幅影像之前,即使使用現代最先進的望遠鏡,也無法分辨出星團中的個別恆星,何況是梅西爾那時、儀器不若現代優良的年代。故而,梅西爾其實只能看到模模糊糊的一團,便將其歸類為所謂的「星雲(nebula)」;後來一直到18世紀,威廉‧赫歇爾(William Herschel)等天文學家才發現這片「雲」其實是由一顆顆的恆星所組成。

This image from the Digitized Sky Survey 2 shows a wide-field view of globular cluster Messier 9 and its surroundings, imaged by a ground-based telescope. The dark patches are clouds of interstellar dust. Immediately to the right of Messier 9 is the dark cloud Barnard 64. Credit: NASA, ESA, Digitized Sky Survey 2 (Acknowledgement: Davide De Martin)  現代天文觀測儀器和工具,和梅西爾當時相比,不可同日而語。哈柏的這幅影像,是所有M9星團影像中解析度高的,因此可以將其中的個別恆星解析出來,甚至連最擁擠的星團核心也一樣。天文學家從哈柏先進巡天相機(Advanced Camera for Surveys,ACS)所拍攝的這幅影像估算出:M9裡的成員星數量超過25萬顆。

此外,這幅哈柏影像還顯示星團內的恆星顏色各有不同,像是閃閃發光的各類寶石。恆星顏色反應的是恆星的表面溫度,紅色顯示的溫度比較低,藍色的則代表表面溫度比較高。

M9的鄰居也很有看頭。在左側哈柏的廣角影像中,有兩片由星際塵埃所組成的巨大暗星雲,在M9東南方(左下方)的是巴納德259(Barnard 259,B259),而在M9以西(圖中的M9右方)的是巴納德64(Barnard 64,B64)。

資料來源:Glittering Jewels of Messier 9, 2012.03.16

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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