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發明雷達:華生─瓦特誕辰│科學史上的今天:4/13

potot credit: Science Museum / SSPL

「死光?!」華生-瓦特(Robert Watson-Watt)不禁懷疑自己是不是聽錯了。1935 年 1 月,擔任英國國家物理實驗室無線電所所長的他,原以為空軍部找他來是有關通訊方面的事,他壓根兒也沒想到會聽見這個科幻小說中的名詞。

原來空軍部聽說納粹正在建造死光這個威力強大的武器,因此希望借重他的專長趕緊研發,萬一德國空軍來襲的話,就能用來擊落敵機。華生-瓦特心中苦笑:大家對於無線電波的過度幻想也太不切實際了;但還是答應回去後會好好研究。

說來諷刺,一次大戰時他想報效國家,但當時無線電才剛萌芽,他的所學在戰爭時尚無用武之地而被拒絕,因此才到氣象辦公室利用無線電波偵測雷電。沒想到如今反而是軍方主動來找他了。

以當時的技術當然不可能造出死光,因此也不必擔心納粹擁有這武器。不過,德軍飛越英國海峽僅需二十分鐘,他們即使只用炸彈空襲也是一大威脅,英國迫切需要的是能夠提早發現德軍的突襲,才能有所防衛。而華生-瓦特與同事為了偵測雷電所發展的技術此時恰能派上用場。

不過雷電本身即會產生電波,飛機可不會。因此華生-瓦特還得設計讓天線往天空發射電波,再根據飛機機身反彈回來的訊號判斷其方位。在軍方的 支持下,他率領團隊著手建造雷達站,並於 1935 年 6 月 17 日首次成功偵測到飛機。華生-瓦特,改善蒸汽機而揭開工業革命的瓦特之後代,也因此成為雷達的發明者。

雷達在二次大戰爆發後發揮了預警的功效。除了軍事用途,後來也應用於其它各種用途,包括民航上提供機場塔台指揮飛機的起降,氣象上 用於預測暴風雪、降雨量等天氣狀況,天文上用於遙測天體表面(還記得之前曾介紹把雷達訊號打到金星嗎?)。對了,還有大家痛恨的埋伏在路邊的雷達測速;這 裡有則幕後花絮:1956 年,華生-瓦特在加拿大開車超速,被交通警察用雷達測速槍逮到,開了一張加幣 12.5 元的罰單。後來華生-瓦特還寫了一首小詩自嘲成了自己發明的受害者。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。