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現代電腦的始祖,第一台通用型電子計算機問世|科學史上的今天:2/14

「⋯⋯一台首次能以電子速度處理困難繁重而難以解答之數學問題的神奇機器,⋯⋯它的計算能力比以往的計算機快上一千倍」紐約時報所描述的這台神奇機器叫「電子數值積分計算機」(Electronic Numerical Integrator And Computer)簡稱 ENIAC。它於 1946 年的今天在賓州大學正式對外發表。

1946 年於現今賓州大學發表的電子數值積分計算機。圖片來源:wikimedia

這是由美國軍方資助研發建造的全世界第一台通用型電子計算機。它完全改用真空管、二極體等電子零件,運算速度從以往的機械動作變為數位化的電流因而大幅提升。最重要的,它是一部可編程的(Programmable)的通用型計算機,只要輸入不同程式就可以令它做各種不同的運算──只要重新連接一堆複雜的纜線、切換一堆開關就行了(兩年後才在馮・紐曼的建議下,改良成用打孔的卡片輸入程式,不用再插拔纜線)。是的,光是這樣,當時的科學家就已經興奮不已,甚至淚流滿面了。

這台 ENIAC 花了軍方五十萬美元(考慮通貨膨脹,相當於 2011 年的六百五十萬美元),耗時十八個月才打造完成。它有 17,468 個真空管、1,500 個繼電器、 7,200 個二極體、六千個開關、一萬個電容、七萬個電阻,以及五百萬個焊接點。它高二米四、深 90 公分,長 30 公尺,重達 27 噸,占滿了 50 坪的房間。這龐然大物耗電高達 150 千瓦,每秒可做 5,000 次加法、357 次乘法或是 38 次除法。現在隨便一支智慧型手機,大小、重量、耗電都只有 ENIAC 十萬分之一,速度卻快了十萬倍以上。現代的科學家如果得用 ENIAC 來運算,肯定也要淚流滿面。

ENIAC 在 1955 年 10 月 2 日正式退役,因無人重視而殘骸失散各處。無論如何,ENIAC 終究是現代電腦的始祖,因此 2006 年,美國科技富豪裴洛(Ross Perot)著手蒐集重建,如今你可以在美國陸軍砲兵博物館看到它的原始樣貌;親眼目睹,或許更能感受科技的一日千里。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

 

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。