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一閃一閃亮晶晶──發現光學脈衝星|科學史上的今天:1/16

「一閃一閃亮晶晶,好像你的身體,……」妳與他在夜空下漫步,望著滿天星斗,妳不禁哼唱起孫燕姿的《克卜勒》。就在妳享受這一絲絲浪漫與甜蜜時,身旁的他開口了:「其實啊,這些閃爍的星星都是像太陽一樣的恆星,本身可不會閃啊閃的。」

劍橋大學捕捉的蟹狀星雲脈衝星慢動作分格,顯示脈衝亮度的變化。圖片來源: Cambridge University Lucky Imaging Group@wikimedialicense

妳轉頭瞪了他一眼,不希望這浪漫的氣氛被破壞。誰知這呆頭鵝還以為妳有興趣,又繼續解釋:「這是大氣因為冷熱不均而造成折射率不斷改變,星星的光線這一秒可能直射妳眼睛,下一秒可能又偏折遠離你的視線,看起來就會忽明忽暗,產生閃爍的效果。太空人在外太空看到的星星就不會一閃一閃的喔!」他說完還推了一下眼鏡,妳彷彿看到鏡片也閃了一下。

好吧,得給他下個馬威了。妳微笑回道:「誰說星星本身都不會閃爍?有些恆星在生命末期會演變成高速旋轉的中子星,它本身的強烈磁場會因高速自轉而發射電磁波,電磁波隨著中子星自轉而週期性地掃過地球,看起來就像燈塔那樣一明一滅,這不就是自己會閃爍的星星?」

他不以為然的回辯:「我知道,妳說的就是脈衝星嘛。不過它們發出的不是無線電波就是伽馬射線,都不在可見光的頻譜之內。既然我們人眼看不見,就不能算是真正的閃爍吧!」

哈,他果然掉入陷阱了。妳揚起嘴角直盯著他:「那你可能不知道,就在 1969 年的今天,也就是 1 月 16 日,亞利桑那大學的天文學家 John Cocke 等人在蟹狀星雲發現了第一顆發出可見光的脈衝星。雖然到目前為止只有發現六顆光學脈衝星,但它們總是貨真價實一閃一閃對我們眨眼睛的星星了吧?」

妳不想再讓他再有機會抬槓,主動補充道:「當然,它們眨眼的頻率太快了,每秒達 30 次,以我們的肉眼,見到了也是不解風情,就像有些人總是不解風情!」說完逕自往前走去,繼續唱著:「一閃一閃亮晶晶,好像你的身體,……」

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

 

 

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。