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李遠哲生日|科學史上的今天:11/19

當1986年的諾貝爾化學獎揭曉,由李遠哲與另兩位學者共同獲獎時,對國人而言,實具有特殊的意義。他雖非第一位榮獲諾貝爾獎的華人,但卻是得獎者之中第一位在台灣土生土長,一路念完碩士才出國深造的道地台灣人。

2015 李遠哲。圖片來源:Ernest Orlando Lawrence Berkeley National Laboratory@wikimedia

他們三位是因為「交叉分子束碰撞對化學動力學之研究」而獲獎,其中李遠哲的主要貢獻在於打造出世界上第一部通用型的「交叉分子束實驗裝置」。在此之前,科學家雖然知道兩種分子的化學反應最後會得出什麼產物,卻不清楚反應過程涉及多少中間步驟,以及反應物的狀態如何影響反應速率。例如分子A與分子B化學反應後會產生X與Y,但怎知過程中是否會先產生C與D,最後才變成X與Y呢?而A與B的動能大小與反應速率的關係又是如何?有了李遠哲的這項發明,科學家才終於得以從化學動力學的角度研究各種分子的化學反應。

1994年,李遠哲放棄美國籍,返台擔任中央研究院院長,除了延攬頂尖科學家回國服務,也培育許多青年人才,提升我國的學術水準。不過除了科學方面,他也頂著諾貝爾獎得主的光環積極在其它領域發揮其影響力,例如擔任教改召集人,大幅變革教育生態與升學制度;2000年總統大選時公開呼籲支持陳水扁;近年也加入反核運動。

李遠哲在科學本業之外的這些活動得到的褒貶不一,尤其教改更引起極大的質疑與批評。科學家,尤其是有一定地位的科學家,本不應逃避社會責任,例如鮑林與愛因斯坦等科學家當年就簽署共同宣言,反對發展核子武器。然而如何拿捏參與的範圍與扮演的角色,李遠哲的例子恰可值得我們深思。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。