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顯微鏡下,細胞現身!|科學史上的今天:11/3

1664年的今天,年輕的虎克(Robert Hooke, 1635-1703)在英國皇家學會上展示他的畫作。這可不是一般的肖像畫或風景畫,而是他多年以來,一筆一畫精細地繪出顯微鏡下的世界。只見跳蚤、蝨子的纖毛畢露、蒼蠅的複眼結構清晰可辨,而軟木薄片成了一堆小格子整齊排列而成的網狀。虎克將這小格子稱為「細胞」(cell, 取自拉丁文cella,小房間之意),自此成為生物細胞的名稱。

虎克於《微物圖鑑》中繪製之顯微鏡外觀及其透過顯微鏡觀察的結果。圖片來源:askabiologist

虎克手巧,又極具機械天份,他所用的顯微鏡就是自己打造的;卡爾達諾(Girolamo Cardano)一百年前設計的萬向接頭,也是虎克首度製造出來。正因為具備這方面的天賦,他20歲時就擔任「化學之父」波以耳的助手,負責製作實驗器材,包括改良的真空幫浦,成為波以耳完成許多真空實驗的關鍵。1660年,他獨立於惠更斯發明了用於鐘錶的擒縱輪與螺旋平衡彈簧,並因而發現了彈簧應力與伸長量成正比的「彈力」,只是他直到1678年才對外發表。

當英國皇家學會於1662年獲得英王簽署法案正式認可後,立即聘請虎克擔任實驗審查的負責人。這是一個工作繁重的無給職,因為皇家學會缺乏經費,直到兩年後才付他微薄的每年30英鎊。他只好自1665年起到大學兼課;他也在這一年出版《微物圖鑑》,集結他所繪的顯微圖像,結果聲名大噪。

或許是因為長期負責實驗審查,一直接觸到各種新發明或新觀念,因而啟發虎克想到許多點子,他就當成是自己的創見,以至於常常指別人的主張或發明,他老早就想過了。牛頓於1672年第一次到皇家學會展示所發明的反射式望遠鏡,虎克就宣稱他以前就曾發明過同樣的東西,兩人因此結下樑子。後來牛頓的光學論文又被虎克大肆批評,偏偏虎克又是皇家學會的審查人,無從迴避,從此兩人不但成為死對頭,牛頓也拒絕再發表他的光學研究,直到虎克過世後,才終於出版《光學》巨著,光學發展因此晚了三十年。

虎克一生未娶,晚年因糖尿病不良於行,還雙眼失明,最後於1703年病逝。牛頓也於這一年接任皇家學會會長,他上任後命令取下虎克的肖像。孤家寡人的虎克也未留下任何畫像,至今我們仍不知這位身材矮小的大發明家,究竟長相如何。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。