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微波爐的誕生|科學史上的今天:10/8

1945年初夏,二次大戰正酣。美國雷神公司(Raytheon)的實驗室內,磁控管部門主管史賓塞(Percy Spencer, 1894-1970)忙著測試一台雷達設備。美國軍方的雷達設備中,用以產生微波無線電信號的磁控管都是由他的部門負責製造,責任重大。

微波爐及其發明人史賓塞。圖片來源:pinterest

事實上,史賓塞從沒受過電學方面的正規教育。他七歲時就因為唯一扶養他的叔父過世而不得不輟學,靠打工賺錢養活自己。十六歲時,他聽說當地一家紙廠打算使用電力;在緬因州的偏遠小鎮長大,從未見過電的史賓塞躍躍欲試,他趕緊囫圇吞棗,塞進電力的相關知識,如願應徵上技術員的職缺。兩年後,他加入海軍,藉由努力自學與實務操作,很快成為無線電技術的專家。1925年,他退役後加入雷神公司一直至今。

史賓塞做完測試後,走出實驗室,想要拿出口袋中的巧克力棒解飢,才發現巧克力竟然融化了。史賓塞愣了幾秒鐘,唯一能想到的可能性就只有磁控管發射出的微波所造成的。微波會讓巧克力棒中的水分子來回旋轉,千萬個水分子彼此摩擦生熱,因此融化了巧克力。他拿玉米、雞蛋來做實驗,發現磁控管的微波加熱食物的效率極佳,於是他進一步做了個鐵箱子將磁控管包圍起來,前面用加了鐵網的玻璃門,讓微波在箱內無法逸出(微波的波長超過12公分,所以無法穿過鐵網),並加了可調整功率大小的開關,史上第一台微波爐於焉誕生。

史賓塞於1945年10月8日申請微波爐專利;一年半後,雷神公司推出第一部商用微波爐,高一米八、重340公斤,還得用水冷卻,主要在餐廳、火車、郵輪上使用。隨著技術演進,微波爐的體積與價格逐漸縮小,得以從1980年代開始走入家庭,如今已經幾乎是家家戶戶必備的家電產品。不過可別以為史賓塞因此發明而賺了多少授權金,他只有拿到公司給他象徵性的獎勵──2美元;這是雷神公司給予所有提出發明的正職員工一視同仁的獎勵標準,專利權就歸公司所有。

史賓塞先後一共取得三百項專利,後來還當上雷神公司的副總裁與董事。不過最大的肯定或許是麻州大學頒給他的榮譽博士學位,彌補了他幾乎從未受過正式教育的缺憾。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。