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細菌偷了我的DNA!

細菌可能順手帶走我們的基因做紀念.

人類長期以來跟無數病原菌作戰,有人勝有人敗。人仗著基因多本事多的優勢, 細菌則長得快,又能從戰友們身上借武器,長年下來也没讓人類完全逃離魔掌。 細菌在特定狀況下能從活著的戰友那裡以接合生殖(conjugation)得到新的基因,這相當於得到對付人類新武器的設計圖;或是撿拾戰友屍體裡的基因來充實自己的武裝。可是傳來傳去,細菌間終究只能交換原核國裡的設計圖。

一篇2011年的研究報告針對 14 株淋病雙球菌的基因體做了分析。研究人員在 3 株淋病雙球菌的基因體裡發現一段長 685 個鹼基對的 DNA 序列很特別,與人類一段基因(LINE L1)有 98-100% 的相似度。序列這麼像,最有可能是從我們祖先的 DNA 裡拿來的。淋病雙球菌是種在人類細胞內寄生的病原菌,或許它就在歷史上某個良辰吉時曾在我們的祖先細胞裡住著,離開時順手帶走了一段人類的 DNA 據為已有。

如果細菌可以偷走人的 DNA,會不會那天變得比人聰明,變成超級細菌擊敗人類?想太多。研究人員進一步從各地收集的淋病雙球菌菌株裡檢驗,發現只有大約一成的菌株裡有這一段基因,所以還不普遍。不過研究人員的確在細菌裡測到這段基因 RNA 的存在,似乎細菌可能已經有辦法使用這段基因。如果宿主的基因可以變成細菌的一部份,甚至可能成為細菌生存能力的一部份,那兩者間的演化關係就有更多故事可以講,學者在分析時更要頭痛了。

熊熊想起,如果吃了轉殖牛基因的蕃茄有被認定為吃葷的疑慮,那未來得淋病要服用抗生素時不就該被算是小小小小的殺人了?啊!想太多,該去做點正事了。

延伸閱讀
Anderson, M. T., and H. S. Seifert. 2011. Opportunity and means: horizontal gene transfer from the human host to a bacterial pathogen. mBio 2(1):e00005-11

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關於作者

慈濟大學生命科學系的教書匠。對肉眼看不見的微米世界特別有興趣,每天都在探聽細菌間的愛恨情仇。希望藉由長時間的發酵,培養出又香又醇的細菌人。