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Abell 2052:品酒星系團

天文學家發現一個特別的星系團:Abell 2052,像品酒時,晃動酒杯裡的酒以品評酒的香氣時一樣,星系團中的氣體也會來回搖擺。這種現象可能肇因於另一個小型星系團撞進Abell 2052這個大型星系團的結果。天文學家認為,這種撞擊事件很可能會影響橢圓星系及其核心的超大質量黑洞的成長。

Abell 2025星系團距離地球約4.8億光年,位在蛇夫座方向。右上圖是錢卓X射線觀測衛星(Chandra X-ray Observatory)的X射線資料(藍色)和超大望遠鏡(Very Large Telescope)的可見光資料(橙色)合成的結果。其中X射線資料主要呈現溫度高達3000萬度的熾熱氣體分布狀況,而可見光資料則顯示星系團中各成員星系分布的狀態。整幅影像涵蓋的寬度,達127萬光年左右。

從影像中可見:影像中央的巨型橢圓星系是Abell 2025星系團核心的主要星系,其周圍的熾熱氣體呈現巨大螺旋結構,綿延近100萬光年之遠。天文學家認為:當一個較小的星系團衝進Abell 2025時,核心巨型橢圓星系附近的稠密熾熱氣體受到這個小型星系團的重力影響而隨之運動,不過這個小型星系團並不是對著核心直衝而來,而是偏向一側;當這個小型星系團經過Abell 2025核心之後,原本隨之運動的氣體受到Abell 2025星系團本身的重力影響、反向往核心的巨型橢圓星系方向運動,卻又運動過了頭,再度被星系團重力徵召而反彈,最後就這麼在這個巨型橢圓星系周圍來來回回的擺盪,形成了這般的螺旋結構。

Abell 2025中的氣體擺盪運動,導致幾個重要的現象。第一:擺盪過程中,使星系團核心附近一部分更稠密、溫度稍低的氣體被推擠到離核心比較遠的地方,這些氣體的溫度僅約1000萬度左右,如此一來,可防止核心附近氣體持續冷卻,限制了核心巨型橢圓星系繼續形成新恆星的數量,這等於限制了星系本身及其中心超大質量黑洞的成長。其次,氣體的擺盪運動讓Abell 2052中的鐵或氧等重元素得以重新分布,這些重元素主要來自超新星爆炸,是下一代恆星、甚至行星誕生的原料,更是目前已知生命誕生所需的必要元素。

錢卓X射線觀測衛星此番觀測Abwell 2052的時間特別長,超過一星期以上(183小時53分鐘)。如此深度觀測的目的,就是希望能捕捉到前所未見的細節。不過即使觀測時間如此之長,美國波士頓大學( Boston University)天文學家Elizabeth Blanton等人仍須利用特別的影像處理方式,經過一番奮鬥,才能將這個螺旋結構更細緻的結構特徵呈現出來哩!

資料來源:Abell 2052:A Galaxy Cluster Gets Sloshed[2011.12.13]

轉載自台北天文館支網路天文館網站

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